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弗里茲.哈柏誕辰|科學史上的今天:12/9

氮是植物生長的重要營養元素之一,雖然氮氣站了大氣中的五分之四,但氮氣本身太穩定,植物無法直接利用,必須由雷雨或土壤中的微生物將氮「固定」在比較活躍的狀態,例如氨氣(NH3),才能被植物吸收。以往農夫只能使用落葉、糞便等含氮元素的天然肥料來為農作物提供更多的氮,然而天然肥料的數量有限,微生物分解轉換的時間又慢,當然無法大幅增加產量。

弗里茲·哈柏。圖片來源:wikimedia

難怪馬爾薩斯於十八世紀末發表《人口論》,悲觀的認為糧食的產量絕對趕不上人口的快速成長。當時全世界的人口約莫十億,而今已達七十二億,雖然增加了這麼多人口,但馬爾薩斯預言的糧食危機並未發生,最主要的原因就在於德國化學家哈柏於1908年發明了將空氣中的氮轉化為氨氣的方法,為農業提供了源源不絕的氮肥。

哈柏因為發明這個人工合成氮肥的「哈柏法」,讓驟增的幾十億人口無糧食匱乏之虞,而獲得1918年的諾貝爾化學獎。然而,哈柏本人卻極受爭議。除了利用合成的氨轉化為硝酸來製造火藥,他為了幫助德國打贏第一次世界大戰,還研發製造大規模殺人的化學毒氣。即使他那也是化學家的妻子克拉拉(Clara Immerwahr)苦勸不聽之下憤而自殺,哈柏仍不改其志,繼續開發更致命的毒氣。德國戰敗後,他還是不覺有錯,辯解自己的作法是為了盡早結束戰爭。

為了幫國家找到償還鉅額戰爭賠款的財源,他還試圖從海水中提煉黃金,花了六年時間仍一事無成才放棄。當納粹崛起後,哈柏的愛國情操與重大貢獻也無法抵得過他的猶太人血統。1934年,他所熱愛的祖國還是將他放逐到位於巴勒斯坦的研究機構任職,結果他在轉機途中就因心臟病發,猝死於瑞士的一間旅館,客死異鄉,結束他極具爭議性的一生。他的兒子赫曼(Hermann Haber),曾在13歲那年目睹母親在血泊中嚥氣,也在二次大戰結束的次年,1946年自殺身亡。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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