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複製羊桃莉誕生 │ 科學史上的今天:07/05

1996 年的今天,一隻小羊在英國羅斯林研究所(The Roslin Institute)悄悄誕生。七個多月後,當這隻名叫桃莉(Dolly)的母羊公開亮相時,震驚全球,不但上了全世界媒體的頭條新聞,所挑起的各項針鋒相對的爭論更是久久不息,因為牠的誕生方式似乎預告了人類的未來。

桃莉沒有父親,卻有三個媽媽;第一個媽媽提供乳腺細胞核,第二個媽媽提供去掉細胞核的卵子,兩者結合分裂成胚胎後,再放入第三個媽媽的子宮裡。基本上桃莉的 DNA 與第一個媽媽一模一樣,也就是說牠是一隻複製羊。

雖然早在 1952 年,英國的生物學家葛登(John B. Gurdon)就用類似的方法成功複製了青蛙,但桃莉成為史上第一隻成功複製的哺乳動物,才令人不由得擔心人類是否也能如法炮製,原本只是科幻題材中的複製人,如今似乎可能在現實世界中出現?!

在各界的議論紛紛中,桃莉持續帶來驚奇。牠不但在羅斯林研究所內繼續順利成長,還與一隻公羊自然交配懷孕,自 1998 年起先後生下六名子女。然而桃莉其實並不像表面看起來那麼正常。正常羊的壽命是十二歲,但牠三歲起就出現衰老的現象,五歲半就得了老羊才有的關節炎,令人不禁懷疑牠是否一出生的生理年齡就已經六歲──提供 DNA 那個媽媽當時正是這年紀。

2003 年 2 月 14 日,鑒於牠日趨嚴重的肺炎無法治癒,為了讓牠免於折磨,將牠帶來這世上的科學家決定予以安樂死。就這樣,以人工方式獲得生命的桃莉也以人工方式失去生命。

桃莉的誕生帶來許多意義深遠的大哉問,包括生命的本質、操控基因的界限、複製生命引發的倫理道德與法律問題……等等議題,值得我們反省與思索。而牠的一生更是在在展示了生命的神奇奧妙與複雜難測,告誡我們面對生命始終要謙卑以對。

 

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。