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樹獺皮毛中的寶藏

樹獺背部絨毛是微生物的大本營,科學家可望從中發現新藥。

撰文 / 納維爾(Rachel Nuwer
翻譯 / 張薰文
sm147-15科學家經常在意想不到之處發現許多疾病的治療方法。數年前,微生物學家希金巴坦(Sarah Higginbotham)和一位生態學的同事討論她要如何尋找具生物活性的生物,也就是會分泌物質抑制其他生物生長的物質。希金巴坦說:「當我告訴他,我想找一個很多生物一起生長的地方,他說:『樹獺會是你要找的完美對象。』」

以樹獺進行微生物研究,如同中了樂透,因為牠們不常移動、移動時也相當緩慢,而且牠們皮毛上極其細微的溝槽是藻類、黴菌、細菌、蟑螂和毛毛蟲完美的溫床。

同事的建議激發了希金巴坦對樹獺的興趣,她短暫參訪巴拿馬的史密森尼熱帶研究所時,採集了九隻三趾樹獺(中美洲和南美洲最著名的定棲性樹棲哺乳類)的毛髮樣本。在這些樣本中,他發現了28種不同的真菌菌株,其中可能有許多新種。希金巴坦目前任職於英國女王大學,她和同事發表在《科學公共圖書館總刊》(PLoS ONE)的文章指出,他們確認其中有些真菌菌株具有生物活性,能抵抗引發瘧疾和南美錐蟲病的寄生蟲、一種乳癌細胞株,以及許多種有害的細菌。整體而言,他們在樹獺的皮毛中發現20幾種可能產生新藥的線索。

SA原文:Drugs from a Sloth’s Back

刊載於《科學人》2014年第147期5月號

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《科學人》雜誌-遠流出版公司於2002年3月發行Scientific American中文版,除了翻譯原有文章更致力於本土科學發展與關懷。