三陰性乳癌的治療新選擇──掀開癌細胞的假面具,免疫軍團直搗毒窟

突然得知罹患乳癌,經常讓患者心慌意亂。然而,面對這個女性最好發的癌症,第一要務是取得乳癌細胞進行化驗,再依照乳癌細胞的各種生物標記,擬定個人化的治療計劃。

檢測生物標記,對抗乳癌

首先醫師會檢測乳癌細胞是否具有雌激素受體 (ER) 、黃體激素受體 (PR) 、人類表皮生長因子受體 (HER2) 等生物標記。

這三種生物標記都是「細胞受體」,受體是位於細胞表面或細胞內的蛋白質。你可以把這些受體想像成細胞的感官,能協助細胞「接收訊息」。我們的身體會透過血液中的化學物質來調控細胞功能,細胞需要有受體當接收器,才能做出反應。

「雌激素受體 (ER) 」和「黃體激素受體 (PR) 」都是女性荷爾蒙的受體。如果細胞有這兩個受體,血液中的女性荷爾蒙能與受體結合,進而影響細胞內的基因表現,促進細胞分裂、生長、發揮作用。第三個受體是「人類表皮生長因子受體 (HER2) 」,過度表現的 HER2 會讓乳癌細胞加速分裂、轉移。

多數乳癌患者的癌細胞會帶有其中一個受體,然而,約有 15-20 % 的乳癌患者其癌細胞內沒有任何受體,被稱為「三陰性乳癌」。

三陰性乳癌的特色

確認這些生物標記,可以協助醫師擬定治療計畫,若乳癌細胞具有 ER 、 PR ,我們可以使用「荷爾蒙治療」來阻斷荷爾蒙對癌細胞的影響;當癌細胞具有過度表現的 HER2 ,我們就可以使用「標靶治療」來抑制癌細胞生長。

相較之下,三陰性乳癌患者無法使用荷爾蒙治療或標靶治療,且惡性度較高,比較容易轉移到肺臟、大腦等遠端器官,接受治療後也比較容易復發,尤其容易於三到五年內復發。

值得注意的是,三陰性乳癌的患者通常較年輕,可能小於五十歲,甚至小於四十歲,而不是六十幾歲的銀髮族。當患者本身有乳癌基因 BRCA 變異的話,亦較易罹患三陰性乳癌。

根據研究,三陰性乳癌患者癌細胞的細胞分級較高。「細胞分級」是檢驗癌細胞與正常細胞的相似程度。細胞分級低代表癌細胞長得與正常細胞比較相近,分化比較好,這樣的腫瘤長的比較慢;細胞分級高代表癌細胞與正常細胞非常不像,這樣的癌細胞長得快,較有可能轉移。

迎戰三陰性乳癌

目前三陰性乳癌的治療方式,包含手術治療、放射線治療、化學治療。傳統的乳癌治療通常是先讓患者接受手術,再做化學治療、放射線治療。近年來研究發現於手術前先做化學治療,也就是先做「術前輔助治療 (neoadjuvant chemotherapy)」,對患者比較有利。因為於術前進行輔助化學治療,醫師較容易評估藥物對癌細胞的治療效果,若接受幾次化療後,乳癌腫瘤明顯縮小,代表藥物有效,可繼續使用;假如腫瘤反應不佳,便可考慮使用其他藥物。結束化學治療的療程後,患者再接受乳房切除手術。

三陰性乳癌不具有荷爾蒙受體及過度表現的 HER2 受體,對荷爾蒙治療、標靶治療沒有反應,不過醫師還可以嘗試化驗「 PD-L1 」,看看是否適用「免疫治療」。

免疫系統是身體用來對抗病毒、細菌,負責防衛的私人部隊,免疫治療的概念就是利用免疫系統來攻擊癌細胞。

正常狀況下,我們體內的細胞會有正常生命週期,於適當時機凋亡,這是所謂的「程序性細胞死亡 (Programmed Cell Death) 」,然而癌細胞卻能持續、活躍地增生。

免疫學家發現免疫系統的 T 細胞上具有 PD-1 ,至於想要躲過免疫系統攻擊的癌細胞上則有 PD-L1 ,能與 PD-1 對接。當癌細胞的 PD-L1 和 T 細胞的 PD-1 相接時,就像踩下煞車一般,能抑制身體的免疫反應,讓癌細胞逃過免疫系統的攻擊。

發現癌細胞是透過這個方法來躲避免疫系統的攻擊後,大家便開始尋求破解之道。免疫治療的藥物進到患者身體後,會先與乳癌細胞的 PD-L1 結合,如此一來, PD-L1 就無法跟 T 細胞的 PD-1 相接,便不能再瞞騙免疫系統。透過這樣的機轉協助免疫系統攻擊癌細胞。

1990 年代,免疫學家本庶佑發現 PD-1 在免疫系統所扮演的角色,開啟了免疫治療的可能,也於 2018 年獲頒諾貝爾獎醫學獎。

根據統計,晚期三陰性乳癌患者中約有 4 成屬於 PD-L1 陽性的腫瘤,可考慮使用針對 PD-L1 的免疫療法,搭配化學治療有助於延長整體存活期。

相較於化學治療,免疫治療的副作用較少,然而接受免疫治療時,還是可能出現一些副作用,例如疲倦、發燒、腹瀉、噁心、嘔吐、便秘、食慾降低、搔癢、皮疹等。若有需要,醫師都能給予協助。

貼心小提醒

當患者聽到自己的乳癌屬於「三陰性乳癌」,可能會感到沮喪。然而,我們要提醒大家,「三陰性乳癌」只是評估乳癌的其中一個面向,整體預後及存活率仍與發現乳癌時的分期有關。平時定期接受乳房超音波與乳房攝影檢查,及早發現乳癌,及早治療,能有較佳的預後。

免疫治療的實現,讓乳癌治療又多了一個選項,患者、家屬要與醫師密切配合,共同努力以獲得更好的治療成效。


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