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促使《物種源始》問世的一封信 │ 科學史上的今天:06/18

【科學史上的今天】6/18——促使《物種源始》問世的一封信

1858 年的今天,達爾文收到華萊士(Alfred R. Wallace, 1823-1923)寄自麻六甲群島的一份郵件,裏頭是一份論文手稿和一封信。信中請他過目論文後若覺得還有價值,能否轉交給地質學權威萊爾爵士(Sir Charles Lyell)。

達爾文還沒讀華萊士的論文就已有不祥預感。這不是他們的第一次通信,最初是達爾文自己在 1855 年底寫信給這位素昧平生的年輕探險家,請他在海外蠻荒之地若有看見當地馴養的雞、鴨、鴿、兔,麻煩寄一隻回來給他研究,從此就開啟了書信往來。而華萊士在 1857 年的信中就已經約略提到物種演化的想法,雖然還只是凌亂的概念,尚不足慮,但已讓達爾文警覺也許該將塵封十餘年的演化論整理發表了。如今他大約只完成三分之二,而華萊士已寄來沉甸甸的論文,莫非……?

是的,華萊士已經想出完整的自然汰擇理論,與達爾文遲遲不敢發表的理論如出一轍。達爾文閱畢內心糾結,陷入兩難。

事實上,與達爾文英雄所見略同的華萊士出身背景完全不同。華萊士沒受過大學教育,也沒受過博物學家的指導,更沒有海軍人脈可以搭軍艦出航。他十四歲就因家貧輟學,當了十年的測量員後,前往亞馬遜流域獵捕奇禽異獸運回英國出售。

雖然華萊士與達爾文分屬不同社會階層,在閱讀上卻有共同的交集:洪堡的遊記、萊爾爵士的《地質學原理》與馬爾薩斯的《人口論》。華萊士還是讀了達爾文的《考察日誌》才決定到東南亞的馬來群島,因為據書中描述,有著獨立生態系的島嶼最可能有新的物種。結果他就是在其中一個小島染上瘧疾,在床上忽冷忽熱、思緒翻騰之際,醞釀多年的朦朧想法就突然豁然開朗,得出物競天擇的自然法則。

達爾文知道不能再拖延,他必須盡速發表論文,但他也有義務將華萊士的論文交給萊爾爵士。所幸萊爾與幾位好友之前就聽達爾文提過演化論,可以為他作證並非抄襲。他們安排在「倫敦林奈學會」同時宣讀兩人的論文;第二年,達爾文再正式出版《物種源始》一書。

遠在天涯海角的華萊士收到信件得知這樣的安排,他毫無怨懟,欣然接受,畢竟他終於從下里巴人晉升到倫敦的學術圈了。他與達爾文也成為終生好友;華萊士返國後生活窘迫,達爾文還幫他奔走,爭取到政府發給年金。不過,達爾文過世後,光榮地以國葬葬於西敏寺,而華萊士只是悄然安息於故鄉的小小墓地裏。

 

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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