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發現北京人頭蓋骨|科學史上的今天:12/2

1929年的今天,前一年才從北京大學地質系畢業的青年裴文中,在北京周口店的龍骨山挖出了一個完整的頭蓋骨,震驚中外。此一發現證實了五十萬年前的北京人(學名為北京直立人)的存在,為達爾文七十年前發表的《物種起源》提供了一個強有力的證據。

展示於中國古動物館得北京人頭骨複製品。Yan Li@wikimedia

其實更早之前當地人就常在此地揀尋骨頭賣給中藥店,他們不知是化石,以為是龍骨,所以地名才叫龍骨山。八國聯軍打到北京時,有人帶了一批回歐洲,被德國一位古生物學家辨認出一顆像是人猿的牙齒,引起學界的注意。1918年,在中國擔任顧問的瑞典地質學家安特生(Johan Gunnar Andersson)耳聞此事,前來周口店進行考察,經過幾年的發掘,終於在1926年宣布發現了兩顆原始人類的牙齒。

經由當時在協和醫院教授解剖學的醫師步達生(Davidson Black)的聯繫,美國洛克斐勒基金會同意贊助經費,才在中方的參與下,於1927年進行系統化的發掘工作。北京直立人這個學名正是由步達生所命名;說實話,僅有幾顆牙齒的化石證據就逕行命名一個新屬種實在太過莽撞,幸而裴文中的發現消弭了一切爭議。隨後發現的加工石器與用火證據更加證明北京人與人類的淵源,也讓三十多年前就發現的爪哇人終於得以正名,因為在此之前並沒有文物遺跡可以證明爪哇人是人,而不是猿。

北京人臉部重建圖。Cicero Moraes@wikimedia

北京人化石的後續發展更是充滿戲劇性。1937年日軍侵華,發掘工作不得不暫停,更重要的是如何安置這些珍貴的化石。留在北京,恐遭日軍掠奪;運到重慶,又不確定能順利抵達;似乎由美軍運回美國暫時保管最為妥當。於是化石裝在兩個木箱中先置於協和醫院,準備搭火車到秦皇島,再乘船前往美國。不過幾天後日軍就占領北京,這兩箱化石就此下落不明。或說已隨船沉入海底、或說被美國人暗槓了、或說被日軍運回日本、或說仍埋在秦皇島某處。至今仍不時有人指證歷歷,但終是流言紛紛。

當時關於人類的起源猶無定論,因此多少帶著民族的驕傲賦予北京人特殊的意義。其實後來經由粒線體DNA的鑑定追蹤,已經確定現代人類起源於非洲,我們都是二十萬年前某一女性智人的後代。當我們的智人祖先於四萬年前來到亞洲時,北京人與爪哇人這種直立人恐怕早已滅絕久矣。雖然北京人與我們並無淵源,但不同屬種在演化壓力下的興衰總是值得我們研究了解。

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本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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