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蝙蝠餐廳的招牌

廣告就是在替你的觀眾,找到正確的媒體,在自然界中也是如此。一項發表於<Science>的研究,發現一種植物會利用聲音的手法,吸引它的顧客-一種利用迴聲定位導航的蝙蝠上門。這種攀藤植物存在於古巴叢林中,靠蝙蝠傳粉,它的花上端的葉子呈圓盤狀,能更引起蝙蝠的聲吶注意。

蝙蝠學家Brock Fenton預期,這項研究會改變研究人員及植物學家對叢林的看法。他說:「這全然改變我對它的看法,那葉子就像掛在餐廳外頭的閃亮招牌。」

儘管蜜蜂是最被廣為人知的傳粉者,但是有許多植物依靠鳥類、甲蟲或蝙蝠來傳播它們的花粉。這項研究的生物學家Ralph Simon說:「在中南美洲,約有40種吃花蜜的蝙蝠,且大約有幾百種植物發展出適應的機制。」這些適應機制包括尺寸很大,且大大敞開的花,並有足夠的花蜜滿足小型哺乳類的需要。

許多蝙蝠視力不好,要仰賴迴聲定位從上千種植物中找到目標,是一大挑戰。植物反射出的迴聲幾乎是隨機的,且對在樹叢間穿梭飛行的蝙蝠而言,反射出的訊號一直在改變。

早期的研究中,Simon和他的同事,在實驗室中訓練蝙蝠分辨出不同形狀的物體。他們發現,蝙蝠較容易找到中空的半球體。所以當他們高掛在古巴雨林樹冠層,發現Marcgravia evenia這種攀藤植物藉蝙蝠傳粉,且有圓盤狀的葉子時,他們猜想,是否這葉子的功能就像燈塔一樣,導引蝙蝠的航向。因為這種花非常罕見,而且很難取得,所以研究團隊在實驗室中測試這個假設。

研究團隊把花蜜藏在人工枝葉背景中,並計算訪花蝙蝠(Glossophaga soricina)找到花蜜所需的時間。結果發現,如果人造花上面,加上了圓盤狀的葉子後,蝙蝠的搜索時間減少了一半。Simon說:「和一般的葉子相比,圓盤狀的葉子能反射較大聲且穩定的迴音,讓蝙蝠容易定位。」

這項研究可說是共演化的例子,如果達爾文看到,也會驚嘆。不過也延伸出新的問題:這種圓盤狀的葉子,是否只在花開的時候存在?畢竟餐廳休息時,也會把招牌關掉。

資料來源:ScienceNow: How to Invite Bats for Dinner [28 July 2011]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。