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【Gene思書齋】誰的地獄?

Gene Ng_96
・2014/04/13 ・2587字 ・閱讀時間約 5 分鐘

 

丹·布朗(Dan Brown)的《地獄》Inferno)男主角哈佛大學符號學家羅伯·蘭登(Robert Langdon)躺在醫院病床上開始,他失憶了,腦筋也變得鈍鈍的,不過當然一定還會有正妹出馬。不過《地獄》開頭出現一個留着龐克頭、身穿黑皮衣、飆重機的女殺手,差點讓人誤以為是在讀《龍紋身的女孩》Män som hatar kvinnorThe Girl with the Dragon Tattoo)的義大利篇。

《地獄》有丹.布朗費心佈建的懸疑推理劇情,根據義大利中世紀詩人但丁(Dante Alighieri,1265-1321)的生平事迹以及史詩《神曲》(La Divina Commedia)的〈地獄篇〉(Inferno),還有波提切利(Sandro Botticelli,1445-1510)畫作《九層地獄圖》(La Mappa dell) 、瓦薩里(Giorgio Vasari,1511–1574 )畫作《馬西亞諾戰役》(Battle of Marciano)上的謎樣字眼「尋找,你就會發現」(Cerca Trova)展開一連串的追逐。《地獄》中,蘭登因失憶而敵我不分卻又不斷遭到四面埋伏的情況下,歷經多重驚心動魄的危難,才得以抽絲剝繭地還原被刻意掩藏的事實真相。

和他以往的羅伯·蘭登系列《達文西密碼》Da Vinci Code)、《天使與魔鬼》Angels & Demons)和《失落的符號》The Lost Symbol)一樣,《地獄》提 及大量歐洲畫作、雕像、文物、教堂、花園和歷史名人外,在三個世界上最有歷史意義、遍布名勝古蹟的古城中展開一系列冒險中,讓羅伯·蘭登擔任導遊和藝術評 論家的同時,在藝術名作和科學發現的蛛絲馬跡中,追逐破解密碼,在解開一個謎團之後,才發現後面還接著更大的謎團,然後解開另一個謎團之後,又發現後面還 接著更變態的謎團……

和其他兩部不是以羅伯·蘭登為主角的《數位密碼》Digital Fortress)和《大騙局》Deception Point)一樣,還以科學及科技為主題,《地獄》當然一定要有狂熱的惡毒陰謀,這裡是針對解決人口過剩的黑暗陰謀,並且也涉及某神秘組織「聯合會」。《地獄》的出版日期也是個符號,13年5月14日,顛倒過來可以構成3.1415,也就是圓周率的近似值。

《地獄》中有一個富有的馬爾薩斯主義者,準備實施一個末日計劃,並且和世界衛生組織(WHO)較勁。「地獄最黑暗的地方,保留給那些在道德存亡之際袖手旁觀的人」,這個陰謀卻是懷著如此的信仰。可是倘若陰謀得逞,那麼人類是否將會先面臨有如黑死病的恐怖?

《地獄》的評價似乎頗兩極化的,有人認為《地獄》了無新意,但也有人認為《地獄》是丹·布朗最好的作品。我本人呢?我個人就頗喜歡《地獄》的,也覺得《地獄》算是他最好的作品,除了多次被峰迴路轉的劇情騙著,另一方面也許是對小說中的科學陰謀更感興趣。

地球人口早已達到70億之譜, 聯合國最好的預計是,全球人口到2050年將會超過93億,到本世紀末將超過101億。人口過多,隨便都能列舉出一堆問題,例如充足的食物和可飲用水源成 為愈來愈緊迫的問題,在擁擠的地球上,我們又同時面臨生物大滅絕、森林採伐、氣候變遷、新興疾病、能源匱乏、經濟蕭條、貧富差距等等等問題。

不過一位美國生態學家Erle C. Ellis卻在《紐約時報》(The New York Times)撰文「Overpopulation Is Not the Problem」指出,人口過剩根本不是問題,地球上根本不存在所謂的人類承載極限,問題是我們的社會系統和科技能不能夠應付。他的樂觀遭到各方的抨擊,這篇文章甚至引起了一些朋友的憤怒。

Erle C. Ellis後來又在這篇文章「An Ecologist Explains His Contested View of Planetary Limits」 中解釋他論點的根據:一來,人類增加的族群密度會促進生產力和土地的有效利用;二來,科技的進展能夠協助社會更好的面對人口壓力;三來,地球的承載能力也 非已知的資源能夠準確預測的;四來,他相信強固的社會系統能夠在面臨氣候變遷和汙染的情況下而不崩壞。他在每個論點都附上支持的學術論文。

不管人口過剩會不會讓我們人類自取滅亡,我們可能都不會以《地獄》中那種方式來解決我們的人口問題,不過在教育愈來愈普及、城市人口增加、婦女權益受保障、嬰幼兒死亡率下降的情況下,人口增長不是不可能趨緩。不過即使人口增長趨緩,在窮國紛紛脫貧後,愈來愈多人需要越來越多的資源來過較舒適的生活,地球的未來還是難以預料的啊!

 

本文原刊登於The Sky of Gene

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Gene Ng_96
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來自馬來西亞,畢業於台灣國立清華大學生命科學系學士暨碩士班,以及美國加州大學戴維斯分校(University of California at Davis)遺傳學博士班,從事果蠅演化遺傳學研究。曾於台灣中央研究院生物多樣性研究中心擔任博士後研究員,現任教於國立清華大學分子與細胞生物學研究所,從事鳥類的演化遺傳學、基因體學及演化發育生物學研究。過去曾長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯,現任台大科教中心CASE特約寫手Readmoo部落格【GENE思書軒】關鍵評論網專欄作家;個人部落格:The Sky of Gene;臉書粉絲頁:GENE思書齋

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殭屍真菌的心智操控術!被附身的螞蟻變成「孢子釋放機」——《真菌微宇宙》

azothbooks_96
・2021/09/25 ・1691字 ・閱讀時間約 3 分鐘
  • 作者 / 梅林.謝德瑞克
  • 譯者 / 周沛郁

最多產、最能有創意地操控動物行為的,是一群住在昆蟲體內的真菌。這些「殭屍真菌」改變寄主行為的方式,得到明確的好處──真菌綁架一隻昆蟲,就能散播孢子,完成自己的生命週期。

研究最透徹的殭屍真菌是偏側蛇蟲草菌(Ophiocordyceps unilateralis),這種真菌的一生都繞著巨山蟻(carpenter ant)打轉。巨山蟻受真菌感染之後,會失去自己怕高的本能,拋下相對安全的巢,爬上最近的植物──這症狀稱為「登頂症」(summit disease)。在適當的時候,真菌會迫使巨山蟻用大顎鉗住那株植物、「死命一咬」,菌絲體從巨山蟻腳上長出來,把巨山蟻固定在植物表面。真菌接著消化巨山蟻的身體,從巨山蟻頭上發出菇柄,孢子撒向經過下方的巨山蟻身上。如果孢子錯失了目標,就會產生次生的黏性孢子,在作為引線的細絲上向外延伸。

受到蛇形蟲草(zombie fungus)感染的巨山蟻。圖/AntWiki by João P. M. Araújo

殭屍真菌極為精準地控制它們寄主昆蟲的行為。蛇形蟲草(Ophiocordyceps)會強迫螞蟻去溫度、溼度剛好的區域死命一咬,讓真菌結實──就在森林離地二十五公分高的地方。真菌利用太陽的方向來引導螞蟻,在中午時分同步感染螞蟻。螞蟻不會咬進葉背的任何老位置。百分之九十八的情況下,螞蟻會咬住主脈。

殭屍真菌如何控制寄主昆蟲的心智,一直令研究者大惑不解。二○一七年,真菌操控行為的一位頂尖專家大衛.休斯(David Hughes)帶領的一支團隊,在實驗室裡用蛇形蟲草感染了螞蟻。研究者在螞蟻死命一咬的那一刻,把螞蟻的身體保存起來,切成薄片,重建真菌住在螞蟻組織中的三維圖像。他們發現真菌變成螞蟻體內的一個假體器官,占據螞蟻身體的程度令人不安。受感染的螞蟻生物量之中,高達百分之四十是真菌。菌絲從頭到腳蜿蜒鑽過螞蟻的體腔,纏住螞蟻的肌纖維,透過互連的菌絲體網絡來協調螞蟻活動。然而,螞蟻的腦中居然沒有菌絲。休斯和他的團隊完全沒料到這情況。他們預期螞蟻的腦部會有真菌,才能那麼精細地控制螞蟻的行為。

結果真菌似乎是採用藥理學的方式。研究者懷疑,真菌雖然沒有實際存在於螞蟻腦部,但還是靠分泌化學物質,影響螞蟻的肌肉和中央神經系統,進而操控螞蟻的行動。但究竟是哪些化學物質,還不清楚。也不知道真菌能不能切斷螞蟻腦部和身體的連結,直接協調螞蟻的肌肉收縮。不過,蛇形蟲草和麥角菌是近親,瑞士化學家艾伯特.赫夫曼(Albert Hofmann)最初正是從麥角菌分離出用於製造 LSD 的化學物質,繼而做出一類化學物質,LSD 正是衍生物──這類化學物質稱為「麥角鹼」。在感染的螞蟻體內,負責產生這些生物鹼的蛇形蟲草基因組啟動了,表示這些基因組在操控螞蟻行為的過程中,可能扮演了某種角色。

雀麥上的麥角菌。圖/WIKIPEDIA by Claude De Brauer

不論這些真菌是怎麼辦到的,它們的干預以人類的任何標準來看,都十分驚人。經過幾十年的研究,投入數十億美元的經費,用藥物調控人類行為的能力還完全無法微調。比方說,抗精神疾病藥物無法針對特定的行為,其實只有鎮定效果。相較之下,蛇形蟲草百分之九十八的成功率,不只是讓螞蟻向上爬或是死命一咬(這百分之百會發生),而是咬到葉片特定的部位,並且是對真菌最理想的環境。不過公平起見,蛇形蟲草和許多殭屍真菌一樣,其實有很長的時間可以微調它們的做法。受感染的螞蟻行為有跡可循。螞蟻的死命一咬在葉脈上留下明顯的疤痕,依據化石化的疤痕,這種行為的起源可以追溯到距今四千八百萬年前的始新世(Eocene)。真菌很大部分的時間都在操控動物心智,可能自己也有心智。

——本文摘自《真菌微宇宙:看生態煉金師如何驅動世界、推展生命,連結地球萬物》,2021 年 8 月,果力文化

azothbooks_96
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