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人類仍受天擇擺佈嗎?

我們現今所處的周遭環境已經被大幅改造,而且我們能夠保護自己免於變化無常的大自然所帶來的威脅。或許你以為我們人類已經不受天擇(natural selection)的擺佈,不過一則最近發表的研究顯示,天擇仍形塑著人類,至少在19世紀。

這項研究的資料來自芬蘭的四座農村或漁村,記錄從1760年到1849年,共5923位居民的出生、死亡、結婚。主持這項研究的 Alexandre Courtiol,是柏林高等研究中心(Institute for Advanced Study Berlin)的演化生物學家。他挑選這段時期的資料,是因為這期間的農業發展完整,且當時社會嚴格禁止離婚及外遇。研究團隊針對四種影響生存和生殖(這兩者也是天擇的關鍵)的記錄:誰活超過15歲;誰結了婚而誰又還沒;誰結了幾次婚(如果喪偶,當時社會是允許再婚的);每次婚姻生下幾位小孩。「所有的生命階段都能影響你後代的數量」,Courtiol 說。

天擇仍然存在,而且活躍在每一位記錄的居民當中。舉例來說,約莫半數的居民在15歲前過世,暗示著他們可能無法抵抗疾病,因此較不受天擇青睞,也就沒有將基因遺傳至下一代。撐過童年的居民中,兩成沒有結婚且沒有子嗣,再度顯示帶有某些特徵的居民無法得到交配機會,將基因遺傳下去。

有無地產的居民數量相當,也顯示出握有的資源還不夠能減緩自然環境對人類的選汰作用。Courtiol 說:「雖然當地有農業和交易行為,卻仍然像其他動物一樣,有很大的空間讓演化發揮作用。」這項發現發表在《美國國家科學院院刊》(Proceedings of the National Academy of Sciences)。

這些芬蘭村民也是性擇作用的對象;能獲得新婚配的男士,也有較多的後代。Courtiol 提到,資料中一位配偶平均帶來五名小孩,有四位配偶就躍增到7.5名小孩。和女性相比,愈多子嗣數量讓男性獲益更多,很可能因為他們傾向和有較佳育幼能力的年輕女性再婚。因此,性擇對男性的作用較對女性重要。

從資料中,研究團隊無法判斷哪些特徵被天擇保留,不過子嗣的數量有0個到多達17個,這樣的差異有利於演化發生,選汰很有機會在其中作用。

耶魯大學的演化生物學家史堤芬‧史登(Stephen Stearns)表示,性擇對鳥類和魚類的重要性已經被學界廣泛接受,「不過這是首度如此完整記錄性擇在人類上的作用」。至於天擇,「研究團隊提供了額外又確實的證據。」

杜克大學的演化生物學家Jacob Moorad同意,「毫無疑問,天擇在現代人上發生」。他認為,這項研究會驅使其他也握有龐大資料的科學家投入研究選汰如何影響人類族群。

Courtiol 不確定天擇的作用在今日還有多強,尤其對先進國家的居民而言,然而至少資料顯示200年前天擇仍影響著智人(Homo species)。Courtiol 也強調,想理解人類如何隨著時間改變,必須得同時考慮生物性和文化性作用。

資料來源:ScienceNow: Natural Selection Is Still With Us [30 April 2012]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。