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相關不等於因果

行為科學總是希望研究可以得到因果關係的結論,如此就可以說明因為OOO所以XXX,若不要OOO就不會XXX這樣清楚又簡單的概念。然而大部分的行為研究不容易得到這麼好的結果,常常只能得到兩者為高相關,但相關終究只是相關,就跟年輕人終究只是年輕一樣,無法代表兩者具有因果關係。

大明跟小明是父子這句話這說明了兩者的關係(相關),而由於種種因素常會直覺認為大明是爸爸、小明是兒子,但語意上這不見得是對的,實際上也可能是相反過來。在研究上看待兩個變項的關係也是如此,不能把兩者相關就直接視同於因果(即便很有可能),在沒有更有利的證據支持前沒人能這麼直接推論。

例如這個新知:睡眠7小時,可防老年癡呆症。這樣的標題意涵著因果關係,也就是有睡眠時數異常(因)–>導致失智症(果)的關係,若不要睡眠時數異常–>不會導致失智症的解讀。

但細看其研究結果只能得到睡眠時數異常與認知功能退化相關而已,內文最後一段就說得很清楚:老年癡呆症協會發言人指出,雖然睡眠與心智健康的關聯性已經在研究中確定,但是還需要進一步的研究,才能確定是睡眠影響心智功能,還是心智功能影響睡眠。

因此下這個標題就是過度推論,錯把相關當因果,特別是網路新知很多人只會對標題有印象,過度推論的結果就是給讀者錯誤的印象。在教學上也常常看到學生會把相關當因果,這也成了判斷學生是否已初步具有科學邏輯的一個指標了。

 

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關於作者

高雄醫學大學心理學系助理教授,過著晚上體驗睡眠、白天研究睡眠的生活。希望可以把象牙塔裡的東西搬出來曬一曬讓大家瞧瞧。