洪堡誕辰|科學史上的今天:9/14

1789年的哥廷根大學,德國自然學者佛斯特(Georg A. Forster)對學生侃侃而談二十幾年前,參加庫克船長歷時三年、共七萬公里的南半球航行。其中一位學生的熱情提問與嚮往之情,令他印象深刻,他毫不懷疑此人將來極可能也會成為探險家,但他沒有想到這位叫洪堡的年輕人不但成為十九世紀最著名的探險家,也是第一位將科學方法引進地理調查的地理學家。

洪堡第二年即轉到礦業學院學習礦物學與地質學,畢業後被派往柏林的礦區擔任檢查員。1799年,他與法國植物學邦普蘭(Aimé Bonpland)原想前往埃及,加入拿破崙的遠征隊,不料兩人到了馬賽後才發現誤了船期,短期再無航班,只好改往馬德里搭船。沒想到西班牙總理竟提議贊助他們前往南美洲勘察,洪堡從此展開了他的壯闊之遊。

他們在委內瑞拉登陸,開始了五年、九千六百公里的探險,足跡遍及古巴、哥倫比亞、厄瓜多、祕魯、墨西哥。他深入亞馬遜河流域,遭鱷魚攻擊、染上瘧疾,多次在生死邊緣掙扎;還攀登安地列斯山脈,得到高山症,但仍成功徒手登上5,878公尺高的欽博拉索山(Chimborazo),創下三十年內無人超越的紀錄。

洪堡發現新物種、蒐集標本自不在話下,更重要的是他在不同海拔高度精確測量氣溫、氣壓,並仔細觀察記錄植物、動物的分布,結合山脈的地形剖面圖,首創等溫線、等壓線的概念,也是第一位系統性地描述植物分布的垂直差異與水平差異的人。他還根據親身體驗,描述高山症症狀在不同高度的變化,而成為推斷肇因於高山缺氧的第一人。

他上山下海,在安地斯山火山的考察,指出了「水成論」認為所有岩石皆是沉積而成的錯誤,又在南美洲西岸研究祕魯洋流與周圍區域氣候的關係。他還發現地磁密度從南極往赤道方向遞減。

洪堡返回歐洲後回家鄉住了幾年,於1808年起定居巴黎,二十年間陸續發表論文,並完成三十卷的地理鉅著。1827年,他回到德國,在柏林大學創立世上第一個地理系。60歲時還受邀至烏拉山、西伯利亞、中亞等地考察。最終以89歲高齡逝於柏林。

洪堡創立了植物地理學,更是氣候學與地球科學的先驅,影響深遠,達爾文也自承受其影響。洪堡逝世一百週年時,不只德國,連他當年進行地理考察過的中南美洲等國也都發行他的紀念郵票以緬懷他的貢獻。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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