鄭和下西洋|科學史上的今天:10/2

鄭和所搭乘的十二帆寶船模型。圖片來源:Mike Peel@wikipedia

明永樂五年九月初二(1407年10月2日),歷經兩年兩個月,「三保太監」鄭和率著龐大艦隊返國,完成七次下西洋中的首次航行。此次航程包括越南、蘇門答臘、麻六甲、錫蘭,乃至印度西南岸的古里(Calicut);未來他還將遍訪三十幾個國家,最遠抵達中東的麥加、非洲東岸的索馬利亞與肯亞。而哥倫布要到1492年才橫越大西洋,抵達美洲。

鄭和原名馬和,他並非漢人。他的祖先在兩百年前是住在不花喇國(位於今烏茲別克)的阿拉伯貴族,後代在元朝時移居駐守雲南;當時穆罕默德的漢譯是馬哈默德,因此到了鄭和的父親,就將漢姓取為馬。鄭和十歲時被明軍擄走,閹割後送入宮廷當太監,後來被朱元璋賜給四子燕王朱棣,因智勇雙全而受到朱棣重用。朱棣登基為明成祖的第二年,賜他國姓鄭,從此改稱鄭和。

鄭和第一次下西洋就率領62艘寶船組成的艦隊,共兩萬七千多人浩浩蕩蕩出航。寶船長四十四丈、寬十八丈,比一座標準足球場的面積還大;載重達二千噸以上,是當時最大的船艦。鄭和在之後二十五年間又下西洋六次,規模也都如此,不僅在時間上遠早於歐洲的大航海時代完成壯闊的遠洋航行,且其航線之多、規模之大更令人讚嘆。

為何明成祖要派鄭和下西洋?其理由眾說紛紜,有說為了追捕疑似逃避海外的建文帝,有說為了宣揚國威,有說為了拓展貿易,但無論哪種說法都有難以自圓其說的疑點。或許我們更該關心的是,為什麼中國馳騁海洋、探索世界的壯闊之旅從此嘎然而止?

以當時的造船工藝與航海技術,即便沒有發現新大陸,或是建立國際貿易網,也絕對有機會建立無懼於歐洲殖民帝國的海上艦隊。只可惜,鄭和第七次下西洋,客死古里後,中國也從此背向海洋,退縮為內陸國家,國力與其它擁抱海洋的國家越差越遠,最終成為人家的刀下魚肉。也難怪梁啟超要悲嘆:「鄭和之後,再無鄭和!」

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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