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螞蟻大頭兵

現今大概有一千一百種Pheidole屬的螞蟻,這些種類幾乎都有「採集者」(foragers)和「士兵」(soldiers)兩種階級。不過罕見的例子中,少數種類會出現「超級士兵」(supersoldiers),具有異常巨大的頭部。當有外來入侵者來犯,「超級士兵」蟻會用牠的大頭塞住巢穴出入口,阻止敵人進入。(註一)

在一則發表於Science的研究中,科學家想知道這些「超級士兵」是怎樣發育而成的,因此調查了兩種會生成「超級士兵」的Pheidole屬螞蟻的基因組,找到了遺傳上的調控機制。接著,科學家選出不常出現「超級士兵」的螞蟻種類,在他們的幼蟲上施以一種成長賀爾蒙-美賜平(註二),卻誘發幼蟲發育成類似「超級士兵」的形態(好像《美國隊長》的劇情喔…)-大頭、沒有翅膀,顯示「超級士兵」的發育受環境因素(註三)調控。由於Pheidole屬的螞蟻看來都有潛力發育成「超級士兵」,因此科學家認為,這種能力源自於演化上牠們的共同祖先,只是後來缺乏誘發的因素,而被抑制。

資料來源:ScienceShot: Any Ant Can Be a Superant [5 January 2012]

譯註:

  1. Cephalotes varians 這種螞蟻有一種階級會用「怪頭」作為門板,擋住入侵者。雖然和「超級士兵」的防禦策略一樣,不過並不是本文所提到的蟻群中「少見個體」。
  2. methoprene,為青春激素Juvenile Hormone的類似物。
  3. 這裡的「環境」應是指基因組以外的環境,也就是包括體內荷爾蒙。

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。