為什麼會產下雙胞胎?

生雙胞胎很辛苦,尤其在農村。雙胞胎媽媽們生下的嬰兒個頭通常較單胞胎的小且虛弱,媽媽在生產的過程也容易併發一些問題。既然如此,演化上為什麼還會出現雙胞胎?一項在甘比亞的調查研究發現,會產下雙胞胎的婦女,當他們產下單胎的時候,也會比一般的單胎嬰兒還重,讓嬰兒比較有機會活下來。

英國醫學研究委員會(the U.K. Medical Research Council)自1950年代起,在甘比亞收集資料,並協助加強當地的醫療照顧。英國德倫大學的演化人類學家Rebecca Sear認為,這組完整且紀錄時間很長的數據極為特殊,尤其是從缺乏良好醫療照顧的人口中獲得。英國雪菲爾大學的演化生物學家 Ian Rickard則想看看這些資料能否告訴我們一些關於雙胞胎的生物學資訊。

Rickard和他的同事,調查了這三十年間,甘比亞婦女產下的1,889名單胎嬰兒,接著調查這些母親是否也產過雙胞胎,並紀錄體重。結果顯示,在雙胞胎之後出生的單胎嬰兒,較沒有的單胎嬰兒,平均出生體重重了226公克,研究團隊於8/9日在生物學通訊Biology Letter上發表了此項研究。研究結果在Rickard的意料之中,他表示,因為懷著雙胞胎會增加子宮的血液流量,為之後的單胎弟妹做好準備,能較容易獲得養分。令研究團隊訝異的是,即使單胎嬰兒在雙胞胎之前出生,體重仍比平均還重134公克。

這項發現顯示懷雙胞胎的種種壞處,會在生育其他單胎嬰兒時得到「補償」,或許這能解釋為何雙胞胎會在演化過程中被留下。

此外,研究團隊還指出,血液中的IGF-1蛋白會使卵巢排出多個卵子,增加懷雙胞胎的機會。IGF-1蛋白,同時也調控懷孕期間胎兒的發育。

紐約杜魯大學醫學院的婦產科及生化學家Gary Steinman補充,血液中有高濃度IGF的牛,也有較高的機會產下雙胞胎。他認為,Rickard針對出生體重的研究是令人振奮的發現,但若要了解IGF是如何增加產下雙胞胎,則非常困難,因為基因和環境因素,在懷孕期間同時左右著發育雙胞胎的可能性。他說:「故事顯然沒那麼單純。」

資料來源:ScienceNow: Why Do Women Have Twins? [9 August 2011]


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