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人類考古界的傳奇家族——李基誕辰│科學史上的今天:8/7

來自英國的李基(Louis S. B. Leakey, 1903-1972)家族是考古界的傳奇。逾半世紀以來,他們家族三代陸續發現人類起源的重要化石證據。路易斯·李基正是開啟這段傳奇的第一代;也是他,才讓學界將尋找人類起源的目光轉向非洲。

李基是傳教士之子,他出生於肯亞,在那兒度過幼年時期,並且與非洲土著打成一片。回到英國讀書後,李基原本要追隨父親傳教的腳步,但21歲時加入自然歷史博物館的探險隊,重返非洲尋找恐龍化石後,即改變志向,返回劍橋大學後改念人類學系,從此踏上考古之路。

當時學界的主流看法認為人類起源於亞洲,因為十九世紀末與二十世紀初分別發現的爪哇人與北京人的化石都在亞洲。但是李基篤信達爾文所主張的:

從符合演化論的地域性考量,人類應該起源於非洲。

1931年,他拿到博士學位隔年,李基啟程前往非洲東部,位於現今坦尚尼亞北部的奧杜威峽谷(Olduvai Gorge)做為挖掘的起點。

李基選擇此處是因為兩位德國科學家分別於1911年與1913年在此發現許多化石,因此他認為有很大的機會可以找到原始人的化石。無奈二十幾年下來,他雖然發現許多化石,但了不起就只有打磨過的石器工具這種間接證據,並未發現猿人骨頭的化石。直到1959年,他的第二任妻子瑪麗(Mary Leakey)終於發現一個估計175萬年前的完整頭顱骨,他們命名為「鮑氏傍人」;第二年,他又發現了會使用工具的「巧人」化石,使得非洲起源說逐漸獲得支持。

李基家族對於人類起源的考古貢獻甚鉅,東非的重要遺址都是他們發現的──除了著名的「露西」阿爾發南猿;但也是瑪麗·李基於1978年發現阿爾發南猿的腳印,才證實「露西」確實是直立行走。他們的次子理查(Richard Leakey)與媳婦米薇(Meave Leakey)夫妻檔也是傑出的考古學家,發現埋藏豐富原始人類化石的遺址。

甚至連孫女露易絲(Louise)也繼承衣缽,表現出色;1999年,27歲的她與母親米薇共同發現新人種「肯亞扁臉人」的化石;2007年,她們又發現新的化石證據,挑戰原本認為人類祖先「直立人」是從「巧人」演變而來的觀點。

李基家族的傳奇究竟是基因遺傳造就而成或是自小耳濡目染所致?抑或他們一直在史前遺址與岩石土壤上打滾長大,無形中練就了敏感的直覺?無論如何,這種單一家族在特定學術領域持續做出重大貢獻的傳奇,在科學史上恐怕是空前絕後了。

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

 

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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