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萊布尼茲誕辰 │ 科學史上的今天:07/01

雖然如今我們將萊布尼茲(Gottfried W. Leibniz, 1646-1716)與牛頓並列為微積分的發明者,但萊布尼茲在世時的境遇卻與牛頓卻是有著天壤之別……。

比牛頓小四歲的萊布尼茲出身為德國貴族,他原先研讀的是哲學,20 歲就憑著一篇法律的論文拿到博士學位,並獲聘為法學教授。但他卻婉拒了教職,決定全心追求在科學方面的興趣。

1672 年他到巴黎時改良了巴斯卡發明的機械式計算機,將原來只有加減法的功能擴充到能做乘除、平方、開方等運算。這項發明引起英國皇家學會的注意,因而當萊布尼茲 1673 年訪問倫敦時,即獲邀成為皇家學會的會員(牛頓在前一年剛勉強同意加入會員)。孰知在這短短三個月的停留期間,他與牛頓的出版商友人柯林斯(John Collins)結識成為好友,竟為他後來被牛頓指控剽竊其微積分發明埋下了伏筆。

當萊布尼茲回到巴黎後,以兩年的時間潛心鑽研,獨力發明了無窮級數的技巧與微積分的觀念;這期間他也透過書信告訴柯林斯自己的進展。柯林斯知道後大吃一驚,因為他幾年前就聽牛頓說過在做類似的研究。於是他趕緊催促牛頓整理成書稿出版,卻也不敢透露太多萊布尼茲的進展,免得兩面不是人。但驕傲的牛頓才被虎克氣得不想再公開自己的發明,因此仍無發表之意,他只寫信告知萊布尼茲自己早就發明了「流數」(也就是微積分),信中還特地以加密的形式描述流數的觀念,暗示他適可而止。

萊布尼茲當然沒有理由因為牛頓隱晦模糊的敘述就放棄,更重要的是,他認為科學就應該要讓同儕理解接受,才能因而不斷演進,而不是像孤傲的牛頓那般敝帚自珍,因此他仍繼續研究微積分並在學術期刊上發表論文。牛頓因此才趕緊發表他的流數,並憤怒地指控萊布尼茲是從柯林斯處獲悉他的研究,剽竊其發明。這場發明桂冠誰屬的論戰竟然就此持續了數十年,至萊布尼茲過世仍不得休。

牛頓因為其崇高地位與影響力而有眾多幫手出面替他打擊萊布尼茲,孤立無援的萊布尼茲自此境遇每況愈下,晚年甚至得靠編寫王室的歷史來賺取生活費。當他過世時,僅有一名始終追隨他的僕人為他下葬;十年後牛頓卻是以國葬光榮地葬於西敏寺。

不過,最終還是萊布尼茲超越了時間的考驗,目前微積分的形式與符號都是萊布尼茲的版本,而非牛頓的流數。

 

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。