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土衛二有液態水!|科學史上的今天:3/9

2008 年 3 月 12 號卡西尼號拍攝的土衛二。圖/ NASA 

2006 年的今天,NASA 的科學家公布一項驚人發現:土星的第二顆衛星──土衛二上有液態水!不但如此,還發現了二氧化碳、氮和甲烷的特徵,更難得的是,它仍有地質活動。此篇論文一出,立即吸引全世界的目光,因為這意味著這顆小小的衛星已經具備孕育生命所需的條件:液態水、有機化合物以及持續充足的能量。

以往人們只知道土衛二表面覆蓋著冰,但只當它是另一個酷寒荒涼之境,畢竟土衛二體積極小,直徑約五百公里,只比台灣全長多一百公里,應該早已完全冷卻。不過 1981 年,航海家二號掠過土衛二上空時拍到的相片卻讓科學家頗感困惑:它的北半球表面有許多古老的撞擊坑,但南半球卻光滑平坦,顯示曾發生不尋常的事件才會將撞擊坑抹平。於是卡西尼號 (Cassini) 太空船配備先進的觀測設備,專程前來調查。

卡西尼號除了偵測到水氣與上述那些氣體,還拍到土衛二像黃石公園的噴泉那般,向天空噴發混合著蒸氣與冰粒的巨大噴流。加上熱紅外線偵測到的溫度以及地形地貌的分析,在在證明了這顆冰冷的小小星球內部確實還在活動!土衛二成為太陽系中除了地球以外,已知仍有地質活動的僅有三顆星球之一。

2014 年 4 月 3 日,NASA 宣布卡西尼號的進一步發現:三十公里厚的冰層之下有著大約十公里深的海洋。海洋加上地底的熱能,這簡直與地球當初孕育出生命的環境沒有兩樣,也難怪土衛二會成為科學家最期待發現外星生命的地點之一了。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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