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第谷誕辰|科學史上的今天:12/14

2010年11月,一具超過四百年歷史的遺體再度被挖掘出來,專家將以科學方法徹底檢驗,釐清他究竟是否被下毒而亡。此一傳言流傳已久,加上1901年那次的開棺驗屍發現其鬚髮中含有汞,更令人懷疑這極可能是一樁精心策劃的謀殺案。這懸案中的被害者是丹麥天文學家第谷,而最大的嫌疑犯則是發現行星運動三大定律的克卜勒。動機?第谷觀星多年所累積下來的大量觀測資料。

第谷·布拉赫。圖片來源:wikimedia

第谷對天文學的興趣開始於13歲那年目睹了日偏蝕,更重要的,得知學者原來可以參考托勒密的星表預測此次的日蝕,於是開始親自觀測星空。不過1563年土星與木星交會合而為一的日期竟然與托勒密星表的預測有好幾天的誤差,於是第谷決心將一生奉獻給星空,編製一份精確無誤的星圖。

不過第谷精確求真的堅持卻先害他失去了鼻子。20歲那年,在一次舞會中為了某一數學公式的正確與否跟人爭執不下,於是兩人決定用貴族的方式解決──也就是決鬥。結果第谷的劍法技不如人,鼻子被對手削掉,從此戴著金銀合金的假鼻子。

1572年,仙后座憑空出現一顆比金星還亮的超新星。大受震懾的第谷每晚觀測記錄,直到十六個月後它消失為止,證實它遠在亞里斯多德所稱月球以上亙古不變的天空,千年以來大家深信不疑的宇宙觀因此徹底動搖。1576年,第谷在丹麥國王的支持下建造歐洲規模最大、天文儀器最先進的天文台,開始了二十年從不間斷的精確觀測。

其實當時還沒有望遠鏡,幸賴第谷極佳的眼力與自行設計改良的儀器,所得到的觀測資料已精確到足以揭開太陽系的秘密,只是第谷始終沒有察覺。哥白尼雖然早已提出日心說,但在他的模型中,行星軌道是完美的圓形,所以還是與實際不符,缺乏說服力。第谷將哥白尼與托勒密兩人的模型加以整合:行星繞著太陽運行,而太陽則繞著地球運行。但第谷知道自己的模型不是正確答案,他需要一個理論學家的幫忙。

於是年輕的克卜勒於1600年受邀前來布拉格(第谷於一年前遷來此地),成為第谷的助手。兩人其實各自暗藏心機,第谷想利用克卜勒犀利的數學能力,克卜勒則垂涎第谷豐富的觀測資料。但第谷深恐克卜勒會搶走他的光彩,處處提防,不肯讓他一窺多年心血。直到第二年,第谷才在臨終前將所有資料交代給克卜勒,寄望他完成自己一生的夢想。克卜勒也不負所望,終於從中歸納出行星運行的三大定律。

問題是,第谷真如克卜勒所稱,因為在國王的宴會中不敢中途離席,憋尿過久以致膀胱破裂而亡,或是如傳言所說的死於汞中毒?

2012年11月15日,第谷過世四百一十一年的忌日這一天,答案揭曉。負責驗屍的科學家宣布第谷體內的汞含量不足以致死,也驗不出其它毒藥。因此可以排除遭人下毒的可能。而克卜勒所描述第谷死前的症狀也的確符合膀胱嚴重發炎的進程。另外,第谷的假鼻子其實是黃銅所做,不是金銀合金。

第谷臨終前吶喊:「別讓我就這麼白來一遭!」他當然沒有白走一趟,沒有他持續二十年的觀測資料,就沒有克卜勒三大定律。他的貢獻正是牛頓所謂的「巨人的肩膀」,這正是科學的傳承與進展。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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