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史上首次錄音|科學史上的今天:12/6

1877年的今天,愛迪生在新澤西州的門洛帕克實驗室(Menlo Park Lab)裡居然難得開了嗓子,唱起《瑪莉有隻小綿羊》這首兒歌。倒不是因為他今天心情特好,他是為了測試他所發明的留聲機原型機。

愛迪生與其發明的留聲機。圖片來源:wikimedia

這台留聲機的原理是讓薄膜上的針頭隨著聲音震動,而在包於圓筒上的錫箔刻出凹凸不平的刻痕。之後再轉動圓筒讓針頭從頭滑過刻痕,薄膜因而隨之震動,就能還原出剛剛錄下的聲音。

當留聲機回放出愛迪生的歌聲時,嚴重耳聾的愛迪生根本聽不見播出來的微弱聲音,他是看到助手雀躍的神情才知道實驗成功。於是1877年12月6日這一天不但是留聲機發明的日子,愛迪生這段8秒鐘的錄音也成為人類史上首次成功保留下來的聲音。

不過嚴格來說,更早之前就有人將聲音紀錄下來。1860年4月9日,法國書商與印刷商斯寇特(Édouard-Léon Scott)就用他自己發明的「聲波自動記錄器」(Phonautograph)記錄了自己唱的法國童謠《皎潔月光下》。它的原理和愛迪生的留聲機類似,差別在於用的是燻了煤煙的紙,而不是錫箔,因此只會把紙上的煤灰刮掉而留下聲波的波形,無法再將聲音波放出來。

所以單純就留下聲音的紀錄而言,斯寇特所唱的《皎潔月光下》算是史上的首次錄音,然而就錄音的目的而言,愛迪生的錄音因為可以立即原音重現,才算真正具有意義。不過諷刺的是,因為每次播放,針頭多少又會破壞錫箔本身,所以愛迪生這首「瑪莉有隻小綿羊」並未保存下來。而2008年科學家成功地用電腦軟體將《皎潔月光下》的波形還原成聲音,反倒是斯寇特粗造難辨的歌聲永遠流傳下來了。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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