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貓咪在歷史上被馴化了兩次?

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所有家貓的祖先一般認為都是來自北非的野貓(Felis silvestris lybica),可是科學家有個令人驚訝的發現,原來中國的農人五千年前養的家貓,是來自馴化的石虎。家貓的馴化在人類文明史中已知發生了兩次,分別是中東馴化的北非野貓和中國馴化的石虎,這也意味著家貓的馴化是農耕文明的必然結果。

早在 2001 年,中國考古學家就在中國陝西省泉護村遺址,發現兩隻貓的八塊頭骨化石。該化石顯示中國養貓的歷史至少有 5,300 年,此研究發表於 2014 年的《美國國家科學院院刊》(Proc Natl Acad Sci USA)。

這些貓頭骨的尺寸和現代歐洲家貓差不多,但是比歐洲野貓的頭骨小。又,當時先民食用的主食是粟米,分析貓骨骼中的碳和氮顯示,那些家貓也食用粟米,顯示牠們被人類餵養,或是吃人類的殘羹剩飯。

不過該研究仍留下一個大問題,就是泉護村家貓的祖先是中東一萬年前馴化的非洲野貓,還是中亞野貓Felis silvestris ornata)或是石虎Prionailurus bengalensis)。如果是來自非洲野貓,那應該是透過古代的貿易路線,從中東流傳到中國農村的;如果是來自石虎,那意味著中國古代農人馴化了本土的野生貓科動物作為家貓。

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石虎。圖/wikipedia

為了解答這些問題,法國國家科學研究中心的 Jean-Denis Vigne 等人進一步分析了泉護村以及另外兩個中國村落遺址的貓骨骼。他們用幾何形態學的方法分析了那些家貓的下顎骨,用電腦計算了那些骨骼大小和形狀的上千個樣點,結果他們發現那些骨骼應該是來自石虎。

石虎,或俗稱山貓、錢貓,是貓科動物中分布最廣泛的物種,其分布地包括印尼、菲律賓、婆羅洲、中南半島、中國、朝鮮半島、台灣、印度、巴基斯坦等。俗稱為豹貓的家貓正確名稱應為孟加拉貓(Bengal Cat),是近年來刻意以石虎、家貓為親本,經人工混種、繁育的家貓品系之一。

回過頭來說,科學家排除了那些貓骨骼是來自野生石虎的可能,原因是:一來那些骨骼比野生石虎略小,而骨骼大小是馴化的特徵之一。二來至少其中一隻貓是被仔細安葬,全身保持完整。他們認為那些家貓即使馴化程度可能還不如現代的貓咪,但也應該是處於馴化的早期,而且和人類有密切關係。

人類居住地的食物,吸引了老鼠來偷食,野貓又被鼠輩吸引而來,人們發現貓能捕抓老鼠、控制鼠患之後,就開始設法讓貓咪留下來,進而發生了馴化。家貓的馴化來自不同物種而且在不同時間發生在不同地方,顯示農耕文明的生活方式讓人類有強烈的意圖馴化野貓。

雖然過去中國古代農夫馴化了石虎,可是中國的現代家貓還是可能都是來自非洲野貓,石虎的基因未必有遺留在中國現代家貓基因體中。這有可能是非洲野貓馴化成的家貓更溫馴親人,傳入中國後取代了馴化的石虎。

原學術論文:

  • Hu Y, et al. Earliest evidence for commensal processes of cat domestication. Proc Natl Acad Sci USA. 2014;111: 116–120. doi: 10.1073/pnas.1311439110.
  • Vigne J-D, Guilaine J, Debue K, Haye L, Gérard P. Early taming of the cat in Cyprus. Science. 2004;304: 259. pmid:15073370 doi: 10.1126/science.1095335
  • Vigne JD, et al. Earliest “Domestic" Cats in China Identified as Leopard Cat (Prionailurus bengalensis). PLoS One. 2016 Jan 22;11(1):e0147295. doi: 10.1371/journal.pone.0147295. eCollection 2016.

參考資料:

  1. David Grimm. Were cats domesticated more than once? Science. Jan. 26, 2016.  DOI: 10.1126/science.aae0277
  2.  Grennan Milliken. THE CAT MAY HAVE BEEN DOMESTICATED TWO SEPARATE TIMES. Popular Science.January 28, 2016
  3.  David Maxwell Braun. Earliest Cat Domesticated in China Was the Leopard Cat, Scientists Say.   National Geographic. January 26, 2016.

本文原出自臺灣大學科學教育發展中心其他單位需經同意始可轉載

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關於作者

來自馬來西亞,畢業於台灣國立清華大學生命科學系學士暨碩士班,以及美國加州大學戴維斯分校(University of California at Davis)遺傳學博士班,從事果蠅演化遺傳學研究。曾於台灣中央研究院生物多樣性研究中心擔任博士後研究員,現任教於國立清華大學分子與細胞生物學研究所,從事鳥類的演化遺傳學、基因體學及演化發育生物學研究。過去曾長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯,現任台大科教中心CASE特約寫手Readmoo部落格【GENE思書軒】關鍵評論網專欄作家;個人部落格:The Sky of Gene;臉書粉絲頁:GENE思書齋