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吹口哨的毛毛蟲

看似柔弱無助的毛毛蟲, 其實可能身懷不為人知的絶技.

童話故事裡毛毛蟲的悠閒跟吹口哨的輕鬆好像蠻相配的,現實生活裡這種事大概没有人碰到過。不過加拿大的研究人員倒是發現了個相近的真實故事, Walnut Sphinx Caterpillars 就是一種會吹口哨的綠毛蟲。

他們發現拿鑷子刺激這種毛蟲時會發出尖叫聲,經過頻譜分析後發現頻率範圍人聽得到、鳥聽得到,還一直到達超音波的範圍。不過當他們在顯微鏡下觀察,卻看不出毛蟲有張嘴、動顎、鼓腮幫子的動作(當然也不會有嘟嘴)。他們觀察到毛蟲發聲時有碩向後擠壓身體的動作,懷疑可能是用力把身體裡的氣體往外擠的動作。

昆蟲用氣管系統呼吸, 身體跟外界的氣體交換得利用體側左右各一排的氣孔,所以當毛蟲擠壓身體時,氣就只能由氣孔排出。會不會這些氣孔的功能就像笛子一樣可以發聲?他們用乳膠封住毛蟲腹部的 8 對氣孔,再逐一打通,看看打通到那一對時會有聲音,結果發現只有打開第 8 對,而且只要打開第 8 對,就會出現原來的聲音。

接下來的問題是:毛蟲為什麼要吹口哨?實驗過程裡,看起來毛蟲並不是因為悠閒才吹起口哨,它是因為鑷子的「攻擊」才出現的反應。研究人員把毛蟲帶去另一間實驗室,把它們跟天敵北美黃林鶯(Yellow Warbler) 放在一起。鳥兒看到蟲見獵心喜衝了過去,不過就在攻擊的一瞬間尖銳的口哨聲出現了,鳥兒嚇得丟下毛蟲找地方躲起來,於是口哨聲的功能之謎解開了,如果毛蟲來得及吹口哨,就有機會嚇走鳥兒保命。

延伸閱讀

Knight, K. 2011. Whistling caterpillars startle birds. J Exp Biol 214: ii.

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關於作者

慈濟大學生命科學系的教書匠。對肉眼看不見的微米世界特別有興趣,每天都在探聽細菌間的愛恨情仇。希望藉由長時間的發酵,培養出又香又醇的細菌人。