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殺手海藻

 「殺人海藻」聽起來是很爛的恐怖片才會出現的情節,但對許多珊瑚來說,這可能真實上演著。一份針對南大西洋的珊瑚研究指出,一些海藻會藉由接觸毒害珊瑚。這場化學戰,可能使全球的珊瑚群集面臨更大的壓力。

在斐濟,珊瑚雖然密集地分布,但過度捕魚,使得珊瑚必須抵抗海藻的大逃殺(battle royale)。反之,這項新研究的共同作者,喬治亞理工學院的海洋Mark Hay說,在有限制捕魚的海岸,像是Acropora millepora這類的珊瑚,就長得又高又繁盛。

然而,若斐濟人捕獵過多像是鷹嘴魚這類的藻食動物,該區域的藻類數量就會不受控制地漸漸滋長。Hay估計,藻類會佈滿幾近60%的海床面積,並讓海水呈現泥巴樣的綠色。而他也提到,這樣的「綠藻草坪」並不只在斐濟出現。

最近的研究發現,像這樣的海藻,會以化學戰攻擊珊瑚。為了要了解戰爭的細節,Hay和其他研究人員,收集八種斐濟海藻,穿過生長中的珊瑚。結果符合研究人員的預期-許多藻類揮動著它們有毒的「觸手」。不到兩週,實驗中和海藻有摩擦的珊瑚開始脫色,甚至死亡;而對照組的珊瑚,和人造的塑膠海藻接觸則沒這樣的狀況。這項結果發表於《美國國家科學院期刊》(Proceedings of the National Academy of Sciences)。

接著,研究團隊培養不同種的藻類,試圖找出藻類殺手的凶器。關鍵的化學毒物是一類稱為萜烯(terpenes)的化合物,藻類使用它來弱化魚類,然後吃掉牠。萜烯的萃取物能獨立作用,殺死珊瑚。而Hay也注意到,一些藻類的毒殺範圍看來比其他種類還廣泛。像是帚狀綠毛藻(turtle weed, Chlorodesmis fastigiata),會造成A. millepora珊瑚有大範圍環狀的組織死亡。

海藻這麼惡名昭彰,大多的海洋草食動物都會敬而遠之,除了一種河豚;每當牠遇到不這麼常見的海藻,就會很興奮地大力擺動。魚和海藻之間微妙的互動,使得審慎的護漁政策顯得更重要。假如斐濟人愛上這種會吃海藻的河豚,可能使得帚狀綠毛藻大量增生,不受控制。Hay很樂意替斐濟政府找出以海藻為食的魚類,確保這惡名昭彰的海藻,不會因為大量繁殖而威脅到珊瑚族群。

北卡羅來納大學的海洋生態學家 John Bruno認為Hay的研究「是個全新的發現!」,不過Bruno強調,並非所有海藻都有毒性。許多科學家同意,不論藻類是否有毒,都鮮少會讓珊瑚大規模死亡。和污染、氣候變遷或其他因素相比,藻類殺死珊瑚的速度很緩慢。Bruno補充,Hay和研究團隊發現的海藻毒性,是針對約硬幣大小的年輕珊瑚,而不是大型又強壯的個體。

加州大學的海洋生態學家Jennifer Smith提到,萜烯並不是造成全球珊瑚大量死亡的唯一原因;多數的科學家會將過度漁撈、污染、海洋暖化是為優先成因。

資料來源:ScienceNow: Seaweed With a Deadly Touch [17 October 2011]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。