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嚴重恐懼症可能會加速老化

你處於廣闊的開放空間,狹窄,或是封閉的空間時,會焦慮嗎?那很高的地方呢?唉噁!還是有蜘蛛出沒身邊時?如果這種恐懼常發生,且讓你全身無力,那你可能有恐懼性焦慮障礙(phobic anxiety)。而且你並不孤單--至少有8%的美國人對至少一種東西有恐懼性焦慮障礙。

這些心理壓力可能會對身理健康造成傷害。一項新研究顯示,嚴重的恐懼性焦慮障礙會加速生物老化--且可能對中年及年長女性造成相關的健康問題。

有些人會思考壓力到底會不會加速老化,及其中原因,此研究的共同作者,位於波士頓布里格姆婦女醫院的心理學家Olivia Okereke在一份早先的聲明中提到。因此她與同事著手測試這個想法。

此研究檢驗了血液樣本及5243位(42歲到69歲)參加Nurses Health Study女性的研究結果,發現恐懼性焦慮障礙程度最高的女性擁有與自身年長六歲女性相同的生物標誌(biological markers)(即她們出現較為老化的生物標誌)。研究結果七月十一日線上刊登刊於《PLoS ONE》上。

Okereke與同事特別研究了端粒(telomeres)-染色體尾端,能夠保護基因訊息在細胞分裂時不會遺失。當我們老化,端粒會自然縮短。科學家認為縮短的現象是由氧化壓力(oxidative stress)及發炎造成。與同齡對照下,較短的端粒有可能會有較高機率罹患心臟疾病、癌症,及失智症。

這個新研究顯示,一種普遍的心理壓力-恐懼性焦慮障礙-及能解釋提早老化的合理機制之間的關連,Okreke說。她指出現今的研究都沒有仔細測試是否焦慮會造成較短的端粒。她和另一位共同作者在研究中寫到,即使這文獻資料仍在早期的研究階段,其中還是有生物合理性(biologic plausibility)來支持焦慮與較短端粒間的關連,特別是透過氧化壓力及發炎。

恐懼性焦慮障礙通常發於早年,且較常發於女性。但往好的方向來看,恐懼性焦慮障礙是可治療的。若恐懼症確實縮短了端粒,藉由治療焦慮現象,端粒也可能能控制提早老化,及危害千萬人的相關疾病。

資料來源:Major Phobias Might Hasten Aging. [Scientific American. July 11, 2012]

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是個標準的文科生,最喜歡讀的卻是科學雜誌。一天可以問上十萬個為什麼。