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發現第一種抗生素:弗萊明誕辰│科學史上的今天:8/6

1928 年 9 月初,英國細菌學家弗萊明(Alexander Fleming, 1881-1955)度完假,回到倫敦聖瑪麗醫院的實驗室,看見工作檯角落堆了一疊培養皿,才發現自己離開前忘了將葡萄球菌的培養皿收好。他無奈地收拾整理時,一個被黴菌汙染的培養皿引起他的注意。培養皿內仍布滿了葡萄球菌,唯獨綠色黴菌的周圍竟然乾乾淨淨的,沒有葡萄球菌!

「這真有趣。」弗萊明喃喃道,隨即想到:

莫非這種黴菌能殺死葡萄球菌?

他將黴菌分離培養出來,經過實驗發現這個綠色黴菌會分泌某種物質,不只能殺死葡萄球菌,對其它多種葛蘭氏陽性菌也都有效。弗萊明將這分泌物命名為「盤尼西林」(Penicillin),也就是現在通稱的青黴素,人類發現的第一個抗生素於焉誕生。

弗萊明於第二年發表論文,無奈他的化學基礎不夠,提不出大量提煉純化的青黴素的方法,也無實際案例佐證其療效,因此並未引起醫學界的重視。而且1935年又有一種磺胺劑被發現有殺菌效果,更使得弗萊明的研究被冷落一旁。直到 1939 年,時任牛津大學的病理學教授佛洛里(Howard Florey)發現弗萊明的論文,才與旅居英國的德國生化學家錢恩(Ernst Chain)合作開發出大量生產青黴素的方法,並以臨床實驗證明其療效。

青黴素隨即在二次大戰中拯救了無數受傷感染的士兵。弗萊明與研發出製藥方法的佛洛里及錢恩三人因此於 1945 年共同獲頒諾貝爾醫學獎。有人認為弗萊明的幸運成分居多,然而在黴菌的袍子落在他的培養皿之前,他已經專注於抗菌的研究七年了。正因為多年花費的心力,他才能在那當下一眼看出該培養皿上之特殊現象的背後意義。科學,向來沒有僥倖。

因為青黴素的神奇療效,吸引各界投入各種抗生素的研發,開啟了醫療的全新時代,人類的健康與平均壽命也因此而大幅提升。但低調謙虛的弗萊明並未因此洋洋得意,反而不斷在演講中提醒人們不要輕易使用青黴素,以避免產生具有抗藥性的細菌。怎奈現今濫用抗生素所造成的後果,果真印證了他的先見之明與一語成讖啊!

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。