艾爾頓誕辰 │ 科學史上的今天:3/29

艾爾頓引進「食物鏈」的概念。圖/wikipedia

回顧過往,人類足跡所至之處,總是有如死神般給當地的生物帶來死亡的威脅;一部人類的開拓史幾乎就是物種的滅絕史。直到二十世紀中期以後,人們才開始了解各種物種之間互相牽連,牽一髮而動全身;對於生態的破壞最後都會危及我們自己的生活,甚至未來的生存。這樣的進步,英國生物學家艾爾頓可說是居功厥偉。

他在 1927 年出版了經典之作《動物生態學》,引進「食物鏈」的概念。原本用以表達弱肉強食的中國諺語「大魚吃小魚,小魚吃蝦米」,到他手中搖身一變為食物鏈的簡明模型,凸顯一層一層環環相扣的依附關係,某一物種的興衰也會間接影響看似無直接關係的物種。最典型的例子就是毛澤東在大躍進時期以麻雀會啄食稻穀為由,動員全民撲殺麻雀達十九億隻。結果害蟲沒了天敵,導致第二年農作物嚴重歉收,造成大饑荒。

艾爾頓後來將食物鏈的觀念擴充為食物網,因為大部分生物的食物都不只一種,相對地,每種生物的天敵也不只一種,因而構成一個錯綜複雜的食物網。不過正是這種複雜性才能維持生態系統的穩定。因為如此才不會由於某一物種的消失就造成整個整個生態系統失調;相對地,任何一種生物的滅絕都會降低穩定性,當食物網的結構變得太簡單,生態系統就很容易因為環境的改變而引發劇烈波動,甚至崩潰。之於此,生物多樣性如此重要。

艾爾頓可說是第一位以科學方法研究生態學的生態學家,因此他的主張也更有力地啟發了許多人投入研究,才使得人們懂得生態環境、食物網、生物多樣性、⋯⋯等等生態保護的觀念,開始彌補過去犯下的錯誤。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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