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哈雷誕辰|科學史上的今天:11/8

說到哈雷,一般人只會想到哈雷彗星(誰說哈雷機車的?出去!),其實他在科學史上可是還有許多創舉與貢獻。

愛德蒙·哈雷。圖片來源:wikipedia

哈雷自小家境富裕,有了父親的大力栽培加上自身的天賦,很早就在天文學上嶄露才華,未滿20歲就在格林威治天文台擔任助理。1676年跑到最南端的英國殖民地聖赫勒拿島(Saint Helena)待了一年半,繪製南半球天空的星圖,還作了水星凌日的觀測,因此1678年風風光光地回到英國後,成為皇家學會有史以來最年輕的院士。

1684年,哈雷跑去請教牛頓是否能證明克卜勒三大定律,只見牛頓輕描淡寫地回說他幾年前就寫過論文解決這問題了。哈雷肅然起敬,忙問道能否拜讀一下這篇論文?牛頓找了半天卻找不到。牛頓原本早被虎克氣得不想再公開自己的研究成果,但在哈雷舌燦蓮花的鼓吹之下,還是花了兩年時間,寫出包含三大運動定律的《自然哲學的數學原理》這本曠世鉅作。

不料英國皇家學會經費有限,又認為這三大冊以拉丁文撰寫的書肯定乏人問津,遂不願印行。哈雷此時因父親過世,財務已現窘境,但仍胸脯一拍,自掏腰包於1687年印刷出版。若沒有哈雷,牛頓這本影響深遠的劃時代鉅著恐怕就沒機會問世啊!

1691年,哈雷發明潛水鐘,下沉到18公尺深的泰唔士河底下,停留了一個半小時。1693年,他分析一個小鎮的死亡年齡,提出史上第一份人壽保險的論文。1716年,他根據葛利格里(James Gregory)以水星凌日計算太陽距離的方法,提出更精確的金星凌日法;在現代人造衛星出現之前,這一直是測量太陽距離的最佳方式。

至於讓他流芳萬世的哈雷彗星,則是他於1705年提出的。哈雷從歷史的觀測記錄發現1456、1531、1607、1682這四年掠過天空的彗星,軌道參數幾乎都相同,因此推斷它們其實是同一顆彗星。經過計算後,他發現的確吻合牛頓運動定律與萬有引力定律,因此大膽預言這顆彗星將在1758年再度出現。

五十三年後這顆彗星果然如期現身;只是此時哈雷已去世多年,來不及目睹自己所預言的彗星回歸。天體運行向來被認為是上帝的巧手安排,如今人類竟然能看穿上帝的意圖,充分證明科學的強大力量。這顆彗星從此就被命名為哈雷彗星,以紀念他的貢獻。

下一次哈雷彗星將在2061年再度造訪,還有機會的人千萬別錯過75~76年才有一次的天文奇觀啊!

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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