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【Gene思書齋】奧立佛.薩克斯的勇往直前

Gene Ng_96
・2017/04/03 ・1798字 ・閱讀時間約 3 分鐘 ・SR值 498 ・六年級

奧立佛.薩克斯(Oliver Sacks,1933─2015),這位優異的神經科學作家,恐怕已到了家喻戶曉的地步了吧,我有許多朋友是他的忠實粉絲。

薩克斯著有十一本書,其中的中譯版包括《幻覺》、《火星上的人類學家》、《錯把太太當帽子的人》、《看得見的盲人:7 個故事,讓你看見大腦、心靈與視覺的奇妙世界》、《腦袋裝了 2000 齣歌劇的人》、《鎢絲舅舅──少年奧立佛‧薩克斯的化學愛戀》、《蕨樂園:腦神經外科權威的墨西哥之旅》、《看見聲音:走入失聰的寂靜世界》、《色盲島》以及《睡人》。

《睡人》還改編成獲得奧斯卡獎提名的同名影片《睡人》(The Awakening),由兩大天王巨星羅賓.威廉斯(Robin Williams)與勞勃.狄尼洛(Robert De Niro)共演,大學時的遺傳學老師還特別在課堂上放了這部好片。

著作等身的奧立佛.薩克斯,全球即使沒有上千萬讀者,恐怕少說也有好幾百萬吧?他的自傳《勇往直前:腦神經科醫師奧立佛.薩克斯自傳》On the Move: A Life),不知能否震撼了上百萬人,但我讀了是頗震撼的。他過世前,在《紐約時報》的投書〈我自己的生命〉(My Own Life),廣為流傳,感動了很多人。他於 2015 年 8 月 30 日不幸因癌症辭世,享年八十二歲。

這位英國牛津大學畢業的優秀神經科醫師,原來並不是一般的英國紳士,他骨子裡有太多瘋狂的因子,他練舉重、飆重機、轟趴、吸毒嗑藥⋯⋯還好他不是生在台灣,否則單單吸毒嗑藥這件事,他就會被捉去監獄關到死⋯⋯要不是他遲到,他可能就因為嗑藥趴的非法藥物濫用而一生在精神病院中度過餘生,那麼當然也不會有這本自傳了,所以毒品的危害不可不知;他是同性戀者,三不五時去開放的荷蘭解決性需求,一直到晚年才找到真愛。

很難想像一位這麼多產,觀察力敏銳和關懷病人的作家,一生能幹出這麼多瘋狂之舉,真令人跌破眼鏡,確實是人不可貌相。他可能是天生的作家,他在解剖學課差點被當,可是幾杯黃湯下肚去參加解剖學論文比賽,居然得了冠軍殊榮。

當然,這本《勇往直前》作為一位晚年和癌症奮戰甚至失明的醫學作家自傳,並不是只有瘋狂而已,他也透露出多本著作在寫作時的心路歷程、從英國獨自到美國闖蕩的過程,以及他成名後仍因為頂撞上司被炒魷魚,還有和演化生物學大師古爾德(Stephen Jay Gould,1941-2002)的友誼等等。真實的人生,有些比小說還扯,這本書就是印證。

讀了《勇往直前》,看到他那亂七八糟的青春歲月,對他能夠成為一位舉世聞名的作家,真的令人感到意外。不過,從字裡行間也能看出,他是個個熱情洋溢的人,對生活熱愛,不受世俗規範拘束。在他的著作中,他不僅是位醫師和科學家而已,對病人腦中出現的各種狀況感到好奇和同情,總是抱著熱情寫作。他父母和兩個哥哥都是醫師,但卻有位哥哥深受思覺失調症的折磨,他寫出了對他哥哥的精神疾病的各種無奈。

奧立佛.薩克斯本身是位同性戀者,早期父母就發現他的性向,母親還難以接受。他在《勇往直前》毫不諱言地道出關於情慾和性生活的部分,以及他和情人的關係。這本自傳大概在他逝世前幾個月出版,人之將死、其言也善,他似乎也沒什麼好隱瞞或造作的。然而,他不怕揭露出他犯過的各種錯誤和弱點,還有一大堆會讓人自我毀滅的瘋狂舉動,還是需要不凡的勇氣吧?

奧立佛.薩克斯的許多書,啟發了大量的讀者,這本《勇往直前》同樣是本令人嘆為觀止之作!能有這麼精彩、高潮迭起的人生,他應該是死而無撼了吧?《勇往直前》肯定是想瞭解一位活生生的作家不可錯過的好書!

本文原刊登於閱讀最前線【GENE思書軒】,並同步刊登於The Sky of Gene


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Gene Ng_96
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來自馬來西亞,畢業於台灣國立清華大學生命科學系學士暨碩士班,以及美國加州大學戴維斯分校(University of California at Davis)遺傳學博士班,從事果蠅演化遺傳學研究。曾於台灣中央研究院生物多樣性研究中心擔任博士後研究員,現任教於國立清華大學分子與細胞生物學研究所,從事鳥類的演化遺傳學、基因體學及演化發育生物學研究。過去曾長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯,現任台大科教中心CASE特約寫手Readmoo部落格【GENE思書軒】關鍵評論網專欄作家;個人部落格:The Sky of Gene;臉書粉絲頁:GENE思書齋


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為什麼吃甜的會蛀牙?——《生活中的東西都可以寫成化學式》

快樂文化
・2022/05/09 ・1404字 ・閱讀時間約 2 分鐘

來談談我們的敵人——蛀牙。

蛀牙的化學物語

導致蛀牙的主要原因有兩個。前面提過的蛀牙菌是其中一個因素,而蛀牙菌具體的名稱為「轉糖鏈球菌」,據說這種細菌常在孩童約三歲以前經由大人傳染,原因包括使用父母用過的筷子和湯匙,或輪流喝飲料等;另一個因素就是食物中所含的糖分,主要成分為「蔗糖」。

這兩個因素結合在一起時,就會發生以下情況:首先,轉糖鏈球菌利用蔗糖製造一種稱為「葡聚糖」的分子。葡聚糖的化學式為(C6H10O5)n,後面會再詳細說明。葡聚糖附著在牙齒表面,會成為轉糖鏈球菌的棲息地。此外,口腔中的其他細菌(根據統計,口腔中的細菌有 600 多種)也會混入其中。

這些附著在牙齒上的組合物稱為「牙菌斑」,有時也被稱為「齒垢」或「生物膜」(biofilm,又稱菌膜)。你可能在牙膏等的廣告中有聽過這些名詞。

之後,獲得棲息地的轉糖鏈球菌會產生大量的「酸」,引發去礦質作用,最終導致蛀牙。這個過程如下列所示。

轉糖鏈球菌生活在溫暖的葡聚糖裡,並分解出乳酸;事實上它們也會分解出醋酸,及一種稱為甲酸(HCOOH)的酸,但乳酸所佔的比例較高。這些酸會引發強烈的去礦質作用,溶解牙齒並造成蛀牙。

在這種情況發生前,必須好好刷牙,以澈底清除黏附在牙齒上的牙菌斑(葡聚糖+細菌)!即使是漱口,具黏性的牙菌斑也不易脫落,最有效的方法還是好好刷牙。而牙膏中含有研磨劑(可幫助去除汙垢的顆粒),能有效去除黏黏的牙菌斑。

不易蛀牙的甜食

上個單元我們說明了糖是如何引起蛀牙的。事實上也有一些分子的味道就和糖一樣甜,但卻不太容易引起蛀牙,其中最有名的分子之一就是「木糖醇」,你可能有聽過加了木糖醇的口香糖吧!這個分子的化學式為 C5H12O5,詳細的結構如下圖。

為什麼木糖醇味道甜甜的,卻不容易引起蛀牙呢?在回答這個問題前,我們先回想一下為什麼蔗糖(糖)會導致蛀牙。蔗糖是轉糖鏈球菌用來製造葡聚糖的材料,而反應過程中產生的果糖,會被轉糖鏈球菌做為養分來源,並分解出乳酸分子。

那木糖醇呢?首先木糖醇不像蔗糖是製造葡聚糖的材料,另外轉糖鏈球菌不會把木糖醇當成養分來源,所以也不會分解出乳酸。因此它們的味道雖然很甜,但卻不容易引起蛀牙。

這裡出現了一個問題。木糖醇和蔗糖的結構看來截然不同,但為什麼味道也是甜甜的呢?若像下圖一樣,稍微改變一下木糖醇的畫法,就會發現它的結構與構成蔗糖的葡萄糖和果糖很像,具有許多羥基這點也非常相似。

——本文摘自《生活中的東西都可以寫成化學式》,2021 年 11 月,快樂文化


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