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屍體為什麼會硬梆梆?

過去曾經有一陣子很流行殭屍電影,那些從棺材裡跑出來,全身直挺挺、雙手前伸跳來跳去的「陳年老屍」讓許多小朋友驚聲尖叫、噩夢連連,也在大家腦海中留下了「死人都很僵硬」的印象。其實,大多數的屍體都是全身軟趴趴,一點都不僵硬。有經驗的人便曉得,失去意識、全身癱軟的患者很難搬,通常需要兩、三個人才有辦法,這和剛死亡的狀態非常類似。

死亡二至六小時後,屍體才會逐漸變僵硬,被稱為屍僵(rigor mortis)。人體肌肉以三磷酸腺苷(Adenosine Triphosphate,簡稱ATP)為能量來源,肌肉纖維需要三磷酸腺苷才能滑動、收縮。死亡之後,細胞代謝停止無法繼續生成三磷酸腺苷,隨著三磷酸腺苷的含量越來越少,肌肉便越來越僵硬。屍僵會從眼皮、下顎、頸部這些較小型的肌肉開始,漸漸擴展到全身肌肉。屍僵在維持一至三天後,又會漸漸退去,回復放鬆癱軟的狀態。所以說,屍體僵硬的時間僅有短短幾天,並不是我們想像中的越久越硬,甚至變成陳年僵屍。

三磷酸腺苷化學式 Source: wikipedia

由於屍體具有從癱軟到僵硬,再從僵硬到癱軟的特性,讓法醫可以藉此解讀屍體。例如僵硬的屍體呈現不尋常的姿勢時,通常代表有人移動過屍體,極可能是兇殺棄屍。至於屍僵的程度則可以被用來估算死亡時間。不過屍僵的進展會受到許多因素影響,所以法醫學家做了一系列實驗來研究屍僵。為了精準控制各種變相,法醫學家用老鼠來做實驗。他們發現外界溫度對屍僵的影響很大[1]。

  • 攝氏六度時,屍體需要四十八至六十個小時才會完全僵硬,並在一百六十八個小時後才會完全消失。
  • 攝氏二十四度時,屍體在五個小時便會完全僵硬,並在十六個小時後消失。
  • 攝氏三十七度時,只要三個小時屍體即完全僵硬,並於六個小時後消失。

人體的肌肉比老鼠大很多,屍僵延續的時間也較長。法醫學家觀察了一百四十六具冷藏於攝氏四度的屍體,發現所有屍體的屍僵都能維持十天,甚至達到十六天,完全消退則可能需要二十八天[2]。中毒死亡的屍體,屍僵的時間亦不相同。番木鱉鹼(Strychnine)中毒會加速屍僵的出現及消退,一氧化碳中毒則會延緩屍僵消退的時間[3]。

另一項會影響屍僵時間的因素是運動,為什麼運動會影響屍僵呢?如同方才提到的,屍僵的出現與肌肉細胞內三磷酸腺苷的量有關,死亡之前若有劇烈運動,三磷酸腺苷被消耗掉了,屍僵便會較快形成。倘若死者被發現時手中握著刀子、頭髮或其他的東西,通常便暗示死亡之前曾經有過一番掙扎、打鬥,告訴鑑識人員要提高警覺。

參考資料:

  1.  Krompecher T. Experimental evaluation of rigor mortis. V. Effect of various temperatures on the evolution of rigor mortis. Forensic Sci Int. 1981 Jan-Feb; 17(1):19-26.
  2.  Varetto L, Curto O. Long persistence of rigor mortis at constant low temperature. Forensic Sci Int. 2005 Jan 6; 147(1):31-4.
  3. Krompecher T, Bergerioux C, Brandt-Casadevall C, Gujer HR. Experimental evaluation of rigor mortis. VI. Effect of various causes of death on the evolution of rigor mortis. Forensic Sci Int. 1983 Jul; 22(1):1-9.

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本文摘自《難道他非死不可:現代福爾摩斯解密死亡醫學》,由商周出版。

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關於作者

劉育志,是外科醫師,也是網路宅,與白映俞醫師一同經營《好奇頻道》。著有《刀下人間》、《公主病,沒藥醫!》、《外科失樂園》、《醫療崩壞--烏托邦的實現與幻滅》、《臺灣的病人最幸福》、《玩命手術刀:外科史上的黑色幽默》等書。執筆《皇冠雜誌》、《蘋果日報》專欄,文章發表在《商業周刊》專欄部落格、良醫健康網及《PanSci 泛科學》。