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殺手海藻

陸子鈞
・2011/10/27 ・1076字 ・閱讀時間約 2 分鐘 ・SR值 560 ・八年級

 「殺人海藻」聽起來是很爛的恐怖片才會出現的情節,但對許多珊瑚來說,這可能真實上演著。一份針對南大西洋的珊瑚研究指出,一些海藻會藉由接觸毒害珊瑚。這場化學戰,可能使全球的珊瑚群集面臨更大的壓力。

在斐濟,珊瑚雖然密集地分布,但過度捕魚,使得珊瑚必須抵抗海藻的大逃殺(battle royale)。反之,這項新研究的共同作者,喬治亞理工學院的海洋Mark Hay說,在有限制捕魚的海岸,像是Acropora millepora這類的珊瑚,就長得又高又繁盛。

然而,若斐濟人捕獵過多像是鷹嘴魚這類的藻食動物,該區域的藻類數量就會不受控制地漸漸滋長。Hay估計,藻類會佈滿幾近60%的海床面積,並讓海水呈現泥巴樣的綠色。而他也提到,這樣的「綠藻草坪」並不只在斐濟出現。

最近的研究發現,像這樣的海藻,會以化學戰攻擊珊瑚。為了要了解戰爭的細節,Hay和其他研究人員,收集八種斐濟海藻,穿過生長中的珊瑚。結果符合研究人員的預期-許多藻類揮動著它們有毒的「觸手」。不到兩週,實驗中和海藻有摩擦的珊瑚開始脫色,甚至死亡;而對照組的珊瑚,和人造的塑膠海藻接觸則沒這樣的狀況。這項結果發表於《美國國家科學院期刊》(Proceedings of the National Academy of Sciences)。

接著,研究團隊培養不同種的藻類,試圖找出藻類殺手的凶器。關鍵的化學毒物是一類稱為萜烯(terpenes)的化合物,藻類使用它來弱化魚類,然後吃掉牠。萜烯的萃取物能獨立作用,殺死珊瑚。而Hay也注意到,一些藻類的毒殺範圍看來比其他種類還廣泛。像是帚狀綠毛藻(turtle weed, Chlorodesmis fastigiata),會造成A. millepora珊瑚有大範圍環狀的組織死亡。

海藻這麼惡名昭彰,大多的海洋草食動物都會敬而遠之,除了一種河豚;每當牠遇到不這麼常見的海藻,就會很興奮地大力擺動。魚和海藻之間微妙的互動,使得審慎的護漁政策顯得更重要。假如斐濟人愛上這種會吃海藻的河豚,可能使得帚狀綠毛藻大量增生,不受控制。Hay很樂意替斐濟政府找出以海藻為食的魚類,確保這惡名昭彰的海藻,不會因為大量繁殖而威脅到珊瑚族群。

北卡羅來納大學的海洋生態學家 John Bruno認為Hay的研究「是個全新的發現!」,不過Bruno強調,並非所有海藻都有毒性。許多科學家同意,不論藻類是否有毒,都鮮少會讓珊瑚大規模死亡。和污染、氣候變遷或其他因素相比,藻類殺死珊瑚的速度很緩慢。Bruno補充,Hay和研究團隊發現的海藻毒性,是針對約硬幣大小的年輕珊瑚,而不是大型又強壯的個體。

加州大學的海洋生態學家Jennifer Smith提到,萜烯並不是造成全球珊瑚大量死亡的唯一原因;多數的科學家會將過度漁撈、污染、海洋暖化是為優先成因。

資料來源:ScienceNow: Seaweed With a Deadly Touch [17 October 2011]

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陸子鈞
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Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。


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揭開人體的基因密碼!——「基因定序」是實現精準醫療的關鍵工具

科技魅癮_96
・2021/11/16 ・1998字 ・閱讀時間約 4 分鐘

為什麼有些人吃不胖,有些人沒抽菸卻得肺癌,有些人只是吃個感冒藥就全身皮膚紅腫發癢?這一切都跟我們的基因有關!無論是想探究生命的起源、物種間的差異,乃至於罹患疾病、用藥的風險,都必須從了解基因密碼著手,而揭開基因密碼的關鍵工具就是「基因定序」技術。

揭開基因密碼的關鍵工具就是「基因定序」技術。圖/科技魅癮提供

基因定序對人類生命健康的意義

在歷史上,DNA 解碼從 1953 年的華生(James Watson)與克里克(Francis Crick)兩位科學家確立 DNA 的雙螺旋結構,闡述 DNA 是以 4 個鹼基(A、T、C、G)的配對方式來傳遞遺傳訊息,並逐步發展出許多新的研究工具;1990 年,美國政府推動人類基因體計畫,接著英國、日本、法國、德國、中國、印度等陸續加入,到了 2003 年,人體基因體密碼全數解碼完成,不僅是人類探索生命的重大里程碑,也成為推動醫學、生命科學領域大躍進的關鍵。原本這項計畫預計在 2005 年才能完成,卻因為基因定序技術的突飛猛進,使得科學家得以提前完成這項壯舉。

提到基因定序技術的發展,早期科學家只能測量 DNA 跟 RNA 的結構單位,但無法排序;直到 1977 年,科學家桑格(Frederick Sanger)發明了第一代的基因定序技術,以生物化學的方式,讓 DNA 形成不同長度的片段,以判讀測量物的基因序列,成為日後定序技術的基礎。為了因應更快速、資料量更大的基因定序需求,出現了次世代定序技術(NGS),將 DNA 打成碎片,並擴增碎片到可偵測的濃度,再透過電腦大量讀取資料並拼裝序列。不僅更快速,且成本更低,讓科學家得以在短時間內讀取數百萬個鹼基對,解碼許多物種的基因序列、追蹤病毒的變化行蹤,也能用於疾病的檢測、預防及個人化醫療等等。

在疾病檢測方面,儘管目前 NGS 並不能找出全部遺傳性疾病的原因,但對於改善個體健康仍有積極的意義,例如:若透過基因檢測,得知將來罹患糖尿病機率比別人高,就可以透過健康諮詢,改變飲食習慣、生活型態等,降低發病機率。又如癌症基因檢測,可分為遺傳性的癌症檢測及癌症組織檢測:前者可偵測是否有單一基因的變異,導致罹癌風險增加;後者則針對是否有藥物易感性的基因變異,做為臨床用藥的參考,也是目前精準醫療的重要應用項目之一。再者,基因檢測後續的生物資訊分析,包含基因序列的註解、變異位點的篩選及人工智慧評估變異點與疾病之間的關聯性等,對臨床醫療工作都有極大的助益。

基因定序有助於精準醫療的實現。圖/科技魅癮提供

建立屬於臺灣華人的基因庫

每個人的基因背景都不同,而不同族群之間更存在著基因差異,使得歐美國家基因庫的資料,幾乎不能直接應用於亞洲人身上,這也是我國自 2012 年發起「臺灣人體生物資料庫」(Taiwan biobank),希望建立臺灣人乃至亞洲人的基因資料庫的主因。而 2018 年起,中央研究院與全臺各大醫院共同發起的「臺灣精準醫療計畫」(TPMI),希望建立臺灣華人專屬的基因數據庫,促進臺灣民眾常見疾病的研究,並開發專屬華人的基因型鑑定晶片,促進我國精準醫療及生醫產業的發展。

目前招募了 20 萬名臺灣人,這些民眾在入組時沒有被診斷為癌症患者,超過 99% 是來自中國不同省分的漢族移民人口,其中少數是臺灣原住民。這是東亞血統個體最大且可公開獲得的遺傳數據庫,其中,漢族的全部遺傳變異中,有 21.2% 的人攜帶遺傳疾病的隱性基因;3.1% 的人有癌症易感基因,比一般人罹癌風險更高;87.3% 的人有藥物過敏的基因標誌。這些訊息對臨床診斷與治療都相當具實用性,例如:若患者具有某些藥物不良反應的特殊基因型,醫生在開藥時就能使用替代藥物,避免病人服藥後產生嚴重的不良反應。

基因時代大挑戰:個資保護與遺傳諮詢

雖然高科技與大數據分析的應用在生醫領域相當熱門,但有醫師對於研究結果能否運用在臨床上,存在著道德倫理的考量,例如:研究用途的資料是否能放在病歷中?個人資料是否受到法規保護?而且技術上各醫院之間的資料如何串流?這些都需要資通訊科技(ICT)產業的協助,而醫師本身相關知識的訓練也需與時俱進。對醫院端而言,建議患者做基因檢測是因為出現症狀,希望找到原因,但是如何解釋以及病歷上如何註解,則是另一項重要議題。

從人性觀點來看,在技術更迭演進的同時,對於受測者及其家人的心理支持及社會資源是否相應產生?回到了解病因的初衷,在知道自己體內可能有遺傳疾病的基因變異時,家庭成員之間的情感衝擊如何解決、是否有對應的治療方式等,都是值得深思的議題,也是目前遺傳諮詢門診中會詳細解說的部分。科技的初衷是為了讓人類的生活變得更好,因此,基因檢測如何搭配專業的遺傳諮詢系統,以及法規如何在科學發展與個資保護之間取得平衡,將是下一個基因時代的挑戰。

更多內容,請見「科技魅癮」:https://charmingscitech.pse.is/3q66cw

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科技魅癮_96
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《科技魅癮》的前身為1973年初登場的《科學發展》月刊,每期都精選1個國際關注的科技議題,邀請1位國內資深學者擔任客座編輯,並訪談多位來自相關領域的科研菁英,探討該領域在臺灣及全球的研發現況及未來發展,盼可藉此增進國內研發能量。 擋不住的魅力,戒不了的讀癮,盡在《科技魅癮》