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高齡化社會 焉知非福

2014/10/03 | | 標籤:
Credit: Just Ard via Flickr

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文/李覓農

我們常在新聞媒體的報導中看到這一類的敘述:「銀髮海嘯來襲!人口結構快速老化,嚴重影響國家競爭力和生產力。」「高齡化及少子化恐導致世代收支不平衡,造成勞保年金危機,是台灣目前急需解決的問題!」彷彿人口數就等於競爭力,人多才能好辦事,一旦人口不再增長,我們的社會就面臨危機。

其實,人口高齡化是一個無可避免的全球趨勢,平均而言,歐洲大多數國家以及世界上許多的已開發國家,國民平均壽命以每年三個月的步伐增加,而生育率都已降到低於人口置換率的程度。

對於這一趨勢,大多數的學術文獻專注於探討高齡化、少子化對國家帶來的經濟和社會挑戰,以及可能產生的潛在問題,如養老金制度的改變,經濟發展和醫療費用等。

然而根據最近發表在《PLoS ONE》中的一項新研究,人口高齡化和隨之而來的結構改變,例如提高教育水準,可能會對社會產生正面積極的影響,甚至有助解決我們目前面臨的環境問題、性別不平等,以及世代鴻溝加劇的問題。在人口老化現象蔓延全世界各國之際,這項研究提供我們一個新的觀察角度。

這個由德國馬克斯普朗克研究所和美國華盛頓大學組成的研究團隊,選擇以德國作為案例來研究,因為德國的人口結構轉型已進入最後階段,目前生育率為每名婦女1.4個孩子,擁有世界上第二老的平均人口(平均年齡44.3,僅次於日本的46歲)。

綜合其他人口因素,研究人員找出了五個人口高齡化可能帶來的好處:

  1. 生產力提高:雖然人口高齡化可能導致勞動力下降,但為了提高生產效率,勞工的教育水準預估也會在某種程度上提高。
  2. 有利環保:年齡結構的改變和人口規模的縮小,可以減少能源密集型產品的消耗,降低二氧化碳排放量。
  3. 與年輕世代分享財富:隨著預期壽命的延長,人們繼承財產的年齡越來越高,也較可能將部分遺產所得作為退休金,或是提供成年子女經濟上的支持。此外,由於家庭子女越來越少,參與遺產分配的人數縮減,遺產平均所得也就相對提高。
  4. 健康:有更多人更長壽,也就有更多人維持更長時間的健康狀態。研究預測,到2050年時,德國人一生中平均有百分之八十的時間是處於健康狀態的(目前是百分之六十三)。
  5. 生活品質提高:研究顯示,未來休閒娛樂、事業工作與家務之間的關係將發生改變,個人平均所得、生活空間、閒暇時間都將增加。

研究人員表示,雖然這研究主要集中在德國,結果也適用於許多高齡化社會,其中,教育水準提高基本上是全球性的,而在某些情況下還出現高年齡層的老人更健康的現象,另外,有關遺產和二氧化碳排放量的分析結果也是放諸四海皆準的。

再看看日本,全球第一的高齡化社會,目前有四分之一的人口超過65歲。乍看之下,這像是一場災難,然而因為少子化、人口數下降,日本的平均個人收入已經超越大多數美國人,而日本女性的自由度、未成年人口受到的照顧品質都在增長中。高齡化社會固然有它的問題,醫療支出可能成為負擔,退休金制度也需要改善,但是整體而言,我們並不需要悲觀。華府美國企業研究所的人口統計學家艾伯施塔特(Nicholas Eberstadt)表示,未來人口減少有助地球環境永續發展,因為對食物和其他資源的需求也將減少,讓地球得以喘息,人們反而可望有更寬敞的生存空間,以及更高品質的生活。

參考資料

  1. Kluge F, Zagheni E, Loichinger E, Vogt T (2014) The Advantages of Demographic Change after the Wave: Fewer and Older, but Healthier, Greener, and More Productive? PLoS ONE 9(9): e108501. doi:10.1371/journal.pone.0108501
  2. Japan’s ageing population could actually be good news. Science News [7 January 2014]

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