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笛卡兒誕辰|科學史上的今天:3/31

1618 年 11 月,參加志願軍而來到荷蘭 Breda 駐守的笛卡兒走到市集閒逛。22 歲的他雖然出身於法國貴族豪門,並於兩年前拿到法律學位,卻因為對於學校教育感到失望,而決定到處旅行,透過自身體驗探求知識。當他走過廣場的公佈欄時,目光不禁被上面的一張佈告所吸引──那竟然是一道數學題目?!他好奇地走上前去,央請一位正在饒富興味地讀著的路人解釋,才知道是在徵求解答,而這位路人竟是當地大學的助理校長 Beeckman。

在 Beeckman 的鼓勵之下,笛卡兒重拾數學與物理,並在一年後派駐德國時經歷了著名的「神啟之夜」,澈悟應以數學原理重新建立知識體系,並決心以此為一生志業。1620 年,笛卡兒離開軍隊,繼續遊歷歐陸各國增長見聞,八年之後定居荷蘭,開始著手整理他的思想體系,著作成書。

笛卡兒的著作跨及物理、數學與哲學,其中最著名的當屬 1637 年發表的《方法導論》以及 1641 年的《沈思錄》。其中放在《方法導論》之三篇附錄中的《幾何》這一篇,首度引進直角座標系與線段運算的觀念,幾何圖形因此可以轉譯為代數方程式,從此倚重直覺、解法繁複的幾何問題得以搖身一變為有明確步驟可解的代數問題。笛卡兒前無古人地將幾何與代數熔於一爐,開創了「解析幾何」,成為現代數學的第一個里程碑,也為微積分的發展奠下了根基。直角座標系因此被稱為笛卡兒座標系,也成為現代物理各種理論架構的基礎。

在《沈思錄》中,他主張我們應該懷疑一切,甚至包括所有從感官知覺得來的知識,因為我們怎知這世界不是由法力無邊的惡魔所製造出來的幻象(是的,就像《駭客任務》裡的母體)?若一切都可能是假的、都不存在,那還有甚麼是真實的呢?笛卡兒領悟到無論如何,這個正在懷疑一切的自我一定存在,否則懷疑的念頭從何而來?因此他提出了至今每個人都琅琅上口的名言:「我思,故我在!」笛卡兒這種質疑一切的精神與完全訴諸理性思考的主張,將西方哲學自教會的禁錮中解放出來,為現代理性主義開啟先河,並被譽為「現代哲學之父」。

1649 年.笛卡兒應瑞典女王之邀前往擔任私人教師,原本羸弱的身體不耐酷寒,不久即病倒而於次年因肺炎過世。直到 1667 年,他的遺骸才運回法國,一生在外遊歷的笛卡兒最後終於回到座標原點。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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