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什麼?一邊上廁所還能一邊學恆星演化?!

臺北天文館_96
・2016/10/17 ・2873字 ・閱讀時間約 5 分鐘 ・SR值 515 ・六年級

文/胡佳伶|任職於臺北市立天文科學教育館

日本人熱愛天文是眾所皆知的,但您能想像一邊上廁所,還能一邊學習恆星演化嗎?

原來這是由日本國立天文台 (National Astronomical Observatory of Japan, 簡稱 NAOJ)的學生所發起的「天文廁紙」 (Astronomy Toilet Paper,簡稱 ATP)計畫。 可惜,目前僅在日本國內販售,一捲大約兩百元日幣左右,有計畫前往日本旅行的朋友,不妨多帶幾捲廁紙回來,送禮自用兩相宜喔!

這捲廁紙以 6 張為一個循環,70 公分 6 小張的廁紙中,就說盡了太陽型恆星 100 億年的歷史。圖/《臺北星空》提供。
這捲廁紙以 6 張為一個循環,70 公分 6 小張的廁紙中,就說盡了太陽型恆星 100 億年的歷史。圖/《臺北星空》提供。

這捲廁紙以 6 張為一個循環,70 公分 6 小張的廁紙中,就說盡了太陽型恆星 100 億年的歷史,從宇宙中的氣體分子雲中誕生了原恆星,逐漸脫離雲繭,形成金牛座 T 型星,進入壯年時期的主序星和行星系統,用盡燃料的老年時期膨脹成為紅巨星,最後將氣體拋回太空,以行星狀星雲畫下生命的句點。恆星的生死輪迴以氣體開始,也以氣體結束,這些氣體又將成為下一代恆星、行星,更包含你的身體、和你現在舉目所及一切事物的原料。這樣壯闊的循環,是不是也和我們的消化循環有著異曲同工之妙呢?下次上廁所時,不妨好好思考一下這個問題吧!

分子雲

即使是在接近真空的宇宙中,仍有極少量的氣體存在,氣體中有些特別濃密的部分稱為分子雲(暗雲),宇宙中閃亮的恆星就是從這些暗星雲中誕生出來,分子雲因為本身的重力而塌縮,並分裂成一塊塊,密度較高的部分就是分子雲核心,也就是恆星寶寶誕生的地方。

分子雲是恆星寶寶誕生的地方。圖/《臺北星空》提供
分子雲是恆星寶寶誕生的地方。圖/《臺北星空》提供

宇宙豆知識

夜空中閃閃發亮的星星也會歷經誕生和死亡的過程。星星是從飄浮在宇宙中的氣體開始輝煌的一生,也在噴發出氣體後結束生命,下一代的星星又從這 些氣體中誕生。這捲廁紙呈現出類似太陽恆星的璀璨的一 生。

原恆星

分子雲的核心會因自身的重力收縮,恆星寶寶(原恆星)就由此誕生,恆星寶寶和太陽這類的成年恆星不同,還不會有核融合反應,氣體和塵埃會在恆星周圍聚集形成旋轉的的圓盤,再繼續往原恆星落下,讓原恆星越長越大。原恆星也會向兩極噴出氣體噴流。

恆星寶寶(原恆星)和太陽這類的成年恆星不同,還不會有核融合反應。圖/《臺北星空》提供。
恆星寶寶(原恆星)和太陽這類的成年恆星不同,還不會有核融合反應。圖/《臺北星空》提供。

宇宙豆知識

圖中天體的規模大小以「天文單位」(Astronomical Unit)來表示,一天文單位也就是太陽和地球的平均距離,約為 1 億 5000 萬公里。太陽和冥王星的距離約為 40 AU,太陽離最近的恆星約有 27 萬 AU。

金牛座 T 型星 + 原行星盤

當原恆星周圍的氣體和塵埃逐漸消散,我們就能看到恆星寶寶從雲氣中誕生,氣體和塵埃仍然會在恆星周圍以原行星盤的形式環繞著,天文學家認為像地球和木星這樣的行星就是從原行星盤中形成的。這樣的恆星開始能被可見光觀察到, 周圍還有氣體和塵埃形成的圓盤,就稱為金牛座 T 型星。

這樣的恆星開始能被可見光觀察到, 周圍還有氣體和塵埃形成的圓盤,就稱為金牛座 T 型星。圖/《臺北星空》提供
這樣的恆星開始能被可見光觀察到, 周圍還有氣體和塵埃形成的圓盤,就稱為金牛座 T 型星。圖/《臺北星空》提供

宇宙豆知識

天文學家不只用可見光,還用「不可見」的光──像是無 線電波、紅外線、紫外線、X 射線──這些電磁波來觀察宇宙。 不同波長的電磁波能幫助我們觀測、理解不同的天文現象。

主序星和行星系統

終於恆星邁向稱為主序星的穩定階段,在恆星的核心進行核融合反應,產生我們所看見的星光。恆星的壽命是由質量 決定,越重的恆星壽命越短,越輕的恆星壽命越長。像太陽這樣的恆星大約可以在主序帶活 100 億年,目前的太陽已經有 50 億歲,還可以再活 50 億歲。在這個階段原行星盤中的氣體和塵埃已經逐漸形成行星。

恆星邁向稱為主序星的穩定階段,在恆星的核心進行核融合反應,產生我們所看見的星光。圖/《臺北星空》提供
恆星邁向稱為主序星的穩定階段,在恆星的核心進行核融合反應,產生我們所看見的星光。圖/《臺北星空》提供

宇宙豆知識

目前我們已經在太陽系外發現超過 100 個系外行星了,大部分都是像木星這樣巨大的行星,但是隨著觀測儀器和技術的進步,很快我們就能發現像地球這麼小的行星了。

註:自克卜勒(Kepler)太空望遠鏡升空後,發現系外行星的數量大幅增加,截至 2016 年 5 月 19 日,已確認的系外行星有 3268 顆。也已經發現不少類似地球大小的行星,詳細資料可參考 NASA 系外行星介紹頁面

紅巨星

當恆星將核心的氫燃料用盡之後, 恆星會開始膨脹,此時表面的溫度會下降並轉變為紅色,這個階段稱為紅巨星。像是天蝎座心臟的心宿二,和獵戶座左肩的參宿四,都是相當典型的紅巨星。

當恆星將核心的氫燃料用盡之後, 恆星會開始膨脹,此時表面的溫度會 下降並轉變為紅色,這個階段稱為紅巨星。圖/《臺北星空》提供
當恆星將核心的氫燃料用盡之後, 恆星會開始膨脹,此時表面的溫度會 下降並轉變為紅色,這個階段稱為紅巨星。圖/《臺北星空》提供

宇宙豆知識

再過 50 億年後,太陽也會逐漸變老,形成紅巨星,那時候的太陽表面會膨脹到地球的軌道。最後太陽會以行星狀星雲結束它一百億年的生命。

行星狀星雲

像太陽這樣不是太重的恆星在形成紅巨星時,會相當不穩定,無法以自身的重力抓住恆星外圍的氣體,因此外層的氣體會不斷向外膨脹,形成行星狀星雲,這些氣體最終會回歸到宇宙中,成為下一代恆星和行星的原料。你的身體和這捲廁紙,都是由恆星的殘骸所形成的。

無法以自身的重力抓住恆星外圍的氣體,外層的氣體會不斷向外膨脹,形成行星狀星雲。圖/《臺北星空》提供
無法以自身的重力抓住恆星外圍的氣體,外層的氣體會不斷向外膨脹,形成行星狀星雲。圖/《臺北星空》提供

宇宙豆知識

在行星狀星雲的中心,會有恆星的核心殘存下來,稱為白矮星。白矮星的表面溫度一開始高達攝氏幾萬度,接著會逐漸冷卻。周圍的氣體會以每秒數十公里的速度向外膨脹。


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本文轉載自台北市立天文館期刊《臺北星空》第 73 期,2016 年秋季號,點此看線上電子書


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極目遠眺的意義:天文學家為何追尋第一代星系

Tiger Hsiao_96
・2022/05/15 ・3764字 ・閱讀時間約 7 分鐘
  • 文/蕭予揚 清大天文所碩士生,將於約翰・霍普金斯大學攻讀天文博士
      林彥興 清大天文所碩士生,EASY 天文地科團隊總編

近日,來自東京大學和倫敦大學學院的科學家 播金優一(Yuichi Harikane) 在天文物理期刊《The Astrophysical Journal》發表了一篇論文,宣稱他們可能找到目前最遠的星系(名為 HD-1,紅移值 z 約為13),打破了原本最遠(GNz-11,z 約為 11)的紀錄。

天文學家為什麼執著要找最遠的星系呢?
是單純為了破紀錄而破、抑或是蘊藏了什麼科學涵義?
天文學家們又是怎麼尋找、並且推論這些星系多遠的呢?

HD1 的影像。圖/Harikane et al.

時間推回到二十世紀初,當時的科學家們對宇宙大小到底是恆定或是膨脹爭論不休,其中,愛因斯坦(Albert Einstein)便是支持「宇宙穩恆態理論」的知名科學家。而支持膨脹宇宙的科學家們,一直到西元 1929 年,愛德溫.哈伯(Edwin Hubble)透過測量其他星系,發現了宇宙在膨脹,才為膨脹宇宙(也就是日後人們所說的「大爆炸理論 The Big Bang Theory」)注入了一劑強心針。

接下來的各種證據,如宇宙微波背景輻射、宇宙中元素的比例等,讓天文學家們越來越確信宇宙的年齡是有限的,並開始利用紙筆與超級電腦,來推測最早、也就是第一代星系及恆星的樣貌,並嘗試用望遠鏡,來尋找早期星系是否和我們預測的相符。

科學家是如何知道距離的呢?

天文學家並沒有一把長達「一百多萬光年」的尺,那他們是如何尋找,並且知道這些早期星系距離我們有多遠呢?讓我們把兩個問題分開,先來探討在宇宙學尺度下的距離是怎麼得到的。

由於我們知道宇宙在膨脹,而這些遠離我們的星系所發出的光,也會因為類似都卜勒效應的影響,有著紅移的現象。而越遠的星系遠離我們的速度越快,它們紅移值也就越大;而從實驗室中,我們知道每種元素都會發出特定的譜線,藉由測量到星系光譜中特定譜線的實際位置,並與那條譜線所該在的位置比較,就能夠計算這些星系的紅移值了。

而結合紅移值和其他測量到的宇宙學參數(例如哈伯常數),就可以從星系的紅移值計算出物理上的距離,比如大家常會看到的「光年」。

星系的紅移(Redshift)與它跟地球的距離(Distance)可以互相換算。圖/林彥興

那既然這樣,我們只要測量所有星系的光譜,不就能知道最遠的星系是哪一個了嗎?可惜事情並沒有這麼簡單。

一來,很多星系(尤其是越遠的星系)都很黯淡,難以測量光譜,二來,測量光譜實際上是又貴又耗時的。所以,以「尋找」的為目的,做單一波段的搜索通常是比較實際的作法。但若是使用單一波段,不就代表我們沒有光譜,這樣不就又不知道距離了?

Well yes, but actually no。大家應該都聽過盲人摸象的故事,透過觀測越多的波段,我們就越能描繪出實際上的光譜,再根據現有的理論模型,我們就可以利用光譜擬合來推論出這些星系的紅移值。

那要如何鎖定這些早期的星系?

天文學家總不可能對每個能測量到的星系都做很多波段的觀測,並且大費周章的利用理論模型去擬合他們。很多特定的望遠鏡(例如 ALMA、JWST)是要寫觀測計畫書和其他天文學家競爭觀測時間的,總要給出一個有力的理由,才能讓你的觀測計劃脫穎而出。

但還沒有資料之前,天文學家要怎麼知道哪個星系是最遠的?這便產生了一個「沒有工作要怎麼有工作經驗」的迴圈。怎麼辦呢?天文學家就是要想辦法,在已經觀測的深空資料庫中去尋找最遠的星系。

哈伯太空望遠鏡拍攝的「哈伯極深空 Hubble Extreme Deep Field」影像。藉由比較圖片中不同紅移的星系的性質,天文學家就能重建出過去百億年來星系的形成與演化歷史。圖/NASA; ESA; G. Illingworth, D. Magee, and P. Oesch, University of California, Santa Cruz; R. Bouwens, Leiden University; and the HUDF09 Team

而要怎麼在龐大的資料庫中尋找遙遠的星系呢?讓我們再次簡單回顧歷史。量子物理在十九世紀末至二十世紀初逐漸開始發展時,瑞士物理學家約翰.巴耳末(Johann Balmer)研究激發態的氫原子所放出的光譜,發現在可見光波段,氫原子只會發射一系列特定波長的譜線。隨後美國物理學家西奧多.萊曼(Theodore Lyman)也接著發現,氫原子從受激態回到基態時,會放出一系列位於紫外線波段的譜線,這些特定的譜線也被稱為萊曼系。

氫原子的各個譜線家族,由上而下分別是位於紫外線的萊曼系,位於可見光的巴耳末系,以及位於紅外線的帕森系。圖/Szdori, OrangeDog

而用來尋找早期星系的第一種方法,也是最主要的搜索方法,就與萊曼系關係密切。天文學家發現,宇宙中有一種名為「萊曼斷裂星系(Lyman-break galaxies; LBGs)」的星系,這種星系的光譜有一個很明顯的特徵,便是在特定的波長以下就幾乎觀測不到,原因是波長更短的光(更高的能量)都被星際物質(Interstellar medium; ISM)和星系際物質(Intergalactic medium; IGM)的中性氫的萊曼線系給吸收了。

而萊曼線系中波長最短的譜線(常稱為萊曼極限)約在 91.2 奈米,最長的萊曼 α 譜線則約在 121.6 奈米。只要透過兩個波長足夠接近的波段去尋找「在長波長有觀測到、但在短波段沒觀測到的天體」(稱為 drop-out),就可以粗略的估計星系的紅移。

舉例來說,如果我們要找紅移值為 9 的萊曼斷裂星系,只需要稍微長於和短於 1216 奈米的兩個波段,看看有沒有星系出現在長波段的影像中,但在短波段的影像中卻沒有出現,就有可能是在紅移值為 9 的萊曼斷裂星系。如果要找越遠的萊曼斷裂星系,只需要換波長較長的波段即可。

近日打破紀錄的最遠星系,也是透過 H-band drop-out(在波長 H 波段沒有觀測到,而較長的波段有)所找出的。

光譜drop-out的例子。圖/Harikane et al (2022)

上圖為近日打破紀錄的最遠星系 HD1 的 H-band drop-out,可以看到長波段:4.5、3.6 微米以及 Ks 波段都有偵測到,但在 H 波段(以及更短波長)的影像就消失不見了。藍色的光譜 z 值為 13.3 的萊曼斷裂模型,灰色的光譜則為可能的低紅移汙染,z=3.9 的巴耳末斷裂模型。

當然,這只能幫助科學家初步的篩選,而且此種方法會受到一些其他非早期星系的汙染。

舉例來說,上文提到氫原子除了萊曼系以外,還有回到第一激發態的巴耳末系。若只是單純地透過 drop-out,因為巴耳末系本身的譜線就比萊曼系來得紅,所以也有可能找到的是紅移值較小的巴耳末斷裂;此外,非常紅且充滿塵埃的星系也會在光譜上出現類似「驟降」的特徵。

當然,更多波段以及光譜的觀測,都有助於釐清這些可能的汙染。而除了上述的方法以外,萊曼 α 發射體(Lyman-alpha emitters; LAEs)、伽瑪射線暴的宿主星系、重力透鏡效應等,也是尋找遙遠星系的重要方法哦!

那麼,找出這些早期星系有什麼科學意義?

現代宇宙學理論認為,宇宙在早期曾經經歷過兩次相變。第一次是宇宙從炙熱的游離態降溫回到中性的氣態,被稱為宇宙的復合時期(Epoch of Recombination),也是大家熟悉的宇宙微波背景的起源;第二次(也是最後一次)的相變,宇宙中的中性氫變成了游離化的氫離子,這個相變的過程被稱為再電離時期(Epoch of Reionization; EoR)。

而目前認為,第二次這個電離的原因,是第一代恆星和第一代星系所發出的強紫外線光,把周圍的中性氫游離成氫離子。藉由尋找越來越多的早期星系,我們就能透過這些早期星系來描繪宇宙再電離時期的歷史,而這又能夠進一步驗證現代宇宙學理論是否正確。不僅如此,研究這些早期星系,可以讓我們對於星系演化的歷史更往前推,或是研究早期星系的超大質量黑洞,是如何長到這麼大等等的議題。

未來展望

在 2021 年底順利升空的詹姆斯.韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope; JWST),其中一個主要的科學目標就是研究早期宇宙。如這篇文章一開始提到的「新的最遠的星系(HD-1)」,又如前一陣子發現的「最遠恆星 Earendel」,以及同一團隊的另一個紅移約 11 的星系,都在第一輪 JWST 的觀測計畫之中。

期待幾個月後 JWST 公布的第一批科學照片,能大幅革新我們對早期宇宙的認識。

參考資料(論文們)

延伸閱讀(科普文章)


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Tiger Hsiao_96
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現為清大天文所碩二學生,即將赴美於約翰霍普金斯大學攻讀天文博士。