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死亡的氣味: 家白蟻是祭司還是家庭醫師?

名字裡有福爾摩沙的家白蟻(Coptotermes formosanus)就是每年某個晚上會大量飛來的那種昆蟲,現在已經成為全球很多地方頭痛的入侵種。白蟻啃木頭是全球性的問題,看起來一根粗粗的木頭可能裡頭早被白蟻啃光光而只好報廢。

有人想過用生物防治法來對付家白蟻,拿真菌造成感染把它除掉。這方法聽起來不錯,但是如果真有這麼簡單,家白蟻早變成菇從地球上消失了。原來白蟻會幫同伴淨身,把身上沾到的孢子去掉,就可以常保健康。這裡有個有意思的問題:白蟻是像祭司每天進行一樣的淨身儀式,而這個演化上留下的儀式剛好可以幫白蟻免受真菌攻擊嗎?還是白蟻是家庭醫師,可以辨別這個同伴身上有没有真菌孢子(白蟻看不見,謝謝),會努力把孢子除掉呢?如果真的能發現孢子,那白蟻是怎麼偵測到的呢?

這群研究人員拿三種高毒性和三種低毒性的真菌來測試。他們讓白蟻全身沾滿真菌孢子,發現測試的真菌越毒,孢子越容易沾黏上白蟻。結果也指出白蟻清除高毒性真菌孢子的速度,遠高於清低毒性孢子的速度。他們接著用分成兩條路的 Y 字迷宮,在其中一條路裡放入一小杯泡水的孢子,測試白蟻會不會憑氣味避開有真菌孢子的方向。結果發現白蟻認得出真菌孢子的氣味,而且如果這真菌越毒,白蟻越知道要避開它。

他們後來用氣體化學分析,證實這些真菌氣味中的確有不一樣的有機分子組成,白蟻能分得出氣味不同是有根據的。結論,白蟻會檢查同伴身上有没有會帶來死亡的孢子氣味。它們可以聞出同伴身上有没有真菌孢子沾黏,如果有的話,會幫同伴把它清掉,而且如果這真菌越毒,代表同伴離死亡越近,它們幫同伴清理的動作會越快。好聰明的小傢伙,好可怕的勁敵。

研究原文

Yanagawa A, Fujiwara-Tsujii N, Akino T, Yoshimura T, Yanagawa T, et al. (2012) Odor Aversion and Pathogen-Removal Efficiency in Grooming Behavior of the Termite Coptotermes formosanus. PLoS ONE 7 (10): e47412.

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關於作者

慈濟大學生命科學系的教書匠。對肉眼看不見的微米世界特別有興趣,每天都在探聽細菌間的愛恨情仇。希望藉由長時間的發酵,培養出又香又醇的細菌人。