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新的語言分析方法,支持人類是多年前從非洲出走的

圖片來源:Science Now

從我們的基因裡面,我們已經知道人類跟兩種黑猩猩是近親;也從基因裡面,我們瞭解到尼安德塔人(Neanderthal)和克羅馬儂人(Cro-Magnon)是我們的祖先。

這些都是從化石證據跟DNA的分析得來的,但是人類的語言究竟是從哪裡發源的呢?

由於語言沒有化石,在過去語言學家最常使用的就是分析現代語言,找出共有的詞彙後,參照其他方面的證據,比對出可能的年代;或是分析文法結構的變遷,由此找出不同語言共同的祖先。

但是從字彙或文法,大抵都不能回溯到非常久遠;之前大抵都只能分析到6,500年前(大約3,500-4,000 B.C.)。

最近紐西蘭的奧克蘭大學(University of Auckland)的教授Quentin Atkinson提出了一個新的分析方法,由分析字彙與文法,改而分析音素(phoneme)。

音素是什麼呢?比方說英文的rip跟lip就只有一個音素的差異,就是’l’跟’r’;Atkinson教授分析了全世界的504種語言,比較他們的音素的變遷速度,建立模型並進行初步的測試之後,再進行全面性的分析,發現非洲語言之間的音素變異性最大,而變異性最小的則是南美洲與大洋洲( Oceania)。語言就像基因,差異越大代表這些語言越早分化,也就證明了語言也是源自於非洲的中非與南非。

由於這個全新的分析方法還是再次確立了「人類是由非洲發源」的學說,有些科學家覺得非常令人振奮,但有些科學家卻擔心這個研究是否又是一個「先有結論,再設計研究」的錯誤舉例?但是這部分我想就留給有興趣的學者去研究囉!由於Atkinson教授的資料庫World Atlas of Language Structures是公開的,我想隨著時間過去,這部分的研究應該會受到詳盡的檢驗,不是嗎?

本文原發表於Miscellaneous999[2011-04-19]

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