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受驚嚇的鳥長出比較長的翅膀

持續的捕食壓力,對獵物造成的負面影響,可能超過過去的想像。研究發現,雌鳥暴露在捕食壓力下,會生下體型較小的幼體;但出乎意料的,這些幼鳥的翅膀會較長。或許這是一種對捕食者的適應,能使幼鳥更擅長飛行。

僅僅是捕食者的存在,就能改變獵物的行為。許多研究發現,獵食者頻繁地出現,會增加鳥展現禦敵行為,並使幼鳥提早離巢。科學家推測這能避免幼鳥坐以待斃。

根據一份發表在2005的研究顯示,當懷孕的雌家燕(Hirundo rustica)附近有捕食者模型出現時,產下的蛋會含有較高濃度的皮質酮(corticosterone),一種壓力荷爾蒙。後續的研究發現,高濃度的皮質酮會降低蛋的孵化率,並讓幼鳥體型較小。然而,科學家並不確定這只是一種壓力造成的影響,或者是一種對壓力的應對。

為了測試這假說,瑞士生態學家的Michael Coslovsky 和 Heinz Richner,在自然族群中,利用聲音及模型,模擬大山雀(Parus major)的天敵-雀鷹(Accipiter nisus)還有歌鶇(Turdus philomelos)。當幼鳥孵化後兩天,研究團隊將幼鳥移到沒有操作實驗的鳥巢中,並記錄離巢時間。

結果發現,暴露在捕食壓力下的母鳥,產下的幼鳥體型較小,支持了壓力荷爾蒙會抑制發育,或禦敵行為會干擾孵蛋的過程。而體型大小也已經被證實攸關之後的生存。

研究也發現,兩種環境下的幼鳥翅長有顯著差異;在獵食壓力下孵化的幼鳥,長大後的翅長較無壓力的幼鳥長1.8毫米(mm)。這差異看似細微,卻會影響飛行能力。

Coslovsky認為,「體型小看來是個劣勢,但若配合上較長的翅膀,或許能增加幼鳥的飛行能力,進而增加存活率」。

下一步,科學家想追蹤面對不同獵食壓力下的幼鳥,及其之後世代的適存度,以增加更多的證據支持這一現象,是一種對捕食壓力的適應。

資料來源:NatureNews: Frightened birds grow longer wings [25 March 2011]

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Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。