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「根據本草綱目記載,……」李時珍誕辰 │ 科學史上的今天:07/13

「本草綱目記載,羊乳甘溫無毒、補寒冷虛乏……」許多人可能對這句羊乳廣告詞都還記憶猶新。其實不止這則廣告,幾乎任何電視、電影、小說中只要提及某某藥草的功效,總會來上一句「根據本草綱目記載,……」,足見《本草綱目》的權威性。這本完成於明朝萬曆年間的鉅著,是李時珍花了 27 年的時間,行了萬里路的心血結晶,而這都始自於他一開始就毅然決然走一條與眾不同的路。

其實李時珍的父親本身就是醫生,雖然李時珍自小耳濡目染,對醫學即有興趣,但是中國古代醫生的社會地位不高,他的父親自然希望他考取功名以光耀門楣。李時珍 14 歲時果然考取秀才,但之後三年一次的鄉試卻都鎩羽而歸,23 歲那年考完第三次鄉試後決心放棄仕途,全心追求自己的興趣。

李時珍跟著父親習醫多年,即使成為名醫,被武昌的楚王延攬入府,乃至被薦舉入宮當太醫後,仍努力鑽研各種醫藥典籍。這段時間,他發現典籍中存在許多謬誤,包括同一物品有不同名稱,或是兩種不同物品卻混為一談;分類也屢見錯誤,例如分不清蟲、魚,或把蟲歸為植物;又把水銀這些有毒物質當成延年益壽之藥。於是李時珍決心正本清源,重新編纂一部藥典,也就是《本草綱目》。

李時珍一方面「通考據」,利用楚王府中以及宮中的大量藏書與珍奇藥材,多方比對各種典籍,整理條目、去偽存真;一方面「詢野人」,於 39 歲辭官,到各地實地考察藥草、礦物,並探詢當地的民間知識與藥方,足跡遍及十餘省,包括高山峻嶺、瘴癘之地。1578 年,年過六十的李時珍終於完成這本劃時代的鉅著。

《本草綱目》共 52 卷,約 190 萬字,依藥物類別分為十六部,其下再分六十類,記載了 1,892 種藥物,附圖 1,109 幅。這本總結中國至十六世紀的藥學大典不但涵蓋範圍之廣前所未見,採用的科學分類法更是中外之首創;還要再過一個半世紀,西方才有林奈將自然界的動植物分門別類。

然而,李時珍完稿後並無財力刻印,奔走十餘年也都找不到書商願意出版,直到 1590 年才有南京的藏書家兼出版商胡承龍答應斥資印行。無奈書本出版時已是 1596 年──李時珍過世的三年後。他終究未親眼見到自己的心血問世。不過,他絕對也沒料想到《本草綱目》出版後備受各方重視,譯成多國語言流傳海外,成為人類自然科學史上的一個重要里程碑。

 

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。