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首次試驗牛痘疫苗│科學史上的今天:5/14

在天花已經絕跡的今天,很難想像十八世紀還有數千萬人因天花肆虐而死亡。其實天花很早就存在,古埃及的木乃伊身上就有天花的足跡,中國東晉葛洪所著的醫書《肘後方》也有記載,是目前最早的文字記錄。

最早發現種痘可以預防感染天花的也是中國人。明朝時民間就會讓小孩穿天花病患的衣服,或是將天花病患身上脫落的痘痂磨粉後塗抹於鼻腔。不過取人痘接種的作法並不是很安全,即使後來輾轉於十八世紀傳到英國,在醫生的專業操作下仍有 2%的死亡率。

英國醫師金納(Edward Jenner, 1749-1823)小時候也接種過,所幸他不是那百分之二。有一天一位來自農場的病人告訴他:她們擠牛奶的女工若曾染上牛痘就不會再得天花。牛痘是長在牛隻乳頭上的膿包,金納對此說法半信半疑,決定下鄉實地考察,調查後發現這傳聞竟是真的!而且感染牛痘後的症狀輕微,幾天內即可康復,若能以牛痘取代人痘作預防接種將會是更安全有效的作法。

1796年的今天,他在園丁的八歲小男孩詹姆斯·菲普(James Phipps)的手臂上劃開兩個小傷口,擠進牛痘的膿液,小男孩輕微發燒幾天後即復元。兩個月後,金納再將天花膿汁接種到菲普身上,結果並未出現任何天花症狀,證明接種牛痘疫苗可以對天花產生免疫。然而他的實驗並未被同儕認可,於是他繼續說服更多人接種,取得更多數據後才終於得以正式出版他的研究報告。

不過社會大眾卻難以接受體內有牛的體液,甚至擔心種牛痘會長牛角而卻步。面對輿論媒體的嘲弄,金納仍不遺餘力地宣揚理念,並免費發送牛痘疫苗給有需要的同儕。直到 1840 年,金納已過世十幾年後,英國政府才禁止種人痘並提供免費牛痘疫苗,這期間歐陸各國與美國也都陸續採納金納的方法來預防天花。不過,要近兩個世紀後,他期望看到天花絕跡的心願才終於實現(1979 年,世界衛生組織宣布天花已絕跡)。

金納是第一位以科學方法證實接種疫苗可以有效預防感染天花的人。由於他的研究與大力推廣,令人聞之色變的天花才得以有效控制,挽救了無數人的性命。更重要的是,因為他的大膽創舉,才開啟後人繼續尋求以疫苗對付其它疾病的防治之道,他也因而被稱為「免疫學之父」。事實上,疫苗(vaccine)此字即是金納所創,字首正是取自拉丁文的「牛」(vacca)。

 

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

 

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。