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機器人成為滅火戰士!

今年十月底的珊迪颶風(Hurricane Sandy)不只造成美國東岸嚴重淹水,紐約皇后區更因為強風毀損電線而引發大火,火勢蔓延到多處民宅,造成複合型災難。當這樣的情形發生時,消防人員往往焦頭爛額,雖然依舊身先士卒,但容易陷入險境。有沒有新科技能夠降低消防人員救災的風險呢?或許「Thermite」可以幫上忙。

RS1原本是一台由浩威兄弟科技公司(Howe and Howe Technologies)研發、用來作戰的機器人。你是否看過〈星際大戰〉、〈阿凡達〉的戰士坐在機器人的身體裡面?現在讓我們重新想像這台由RS1改造的滅火戰士,他的名字是「Thermite」。

Thermite的原意是「鋁熱劑」,是由鋁粉和三氧化二鐵依比例組成的混合物,能夠在引燃時大量放熱,溫度最高能上升至3,000度,足以將鐵熔化,因此常用於軌道焊接。而這台同名的火場機器人其工作場域也是高溫的火災現場,故以Thermite為名。

這台迷你坦克機器人每分鐘能夠噴射近1,800公升的水,負重雖然高達600公斤,卻可以爬上每階落差小於45公分的樓梯,而消防隊員安全地站在800公尺之外操控,遠離高溫的威脅。

「機器人是協助救火的工具,並非消防員的替代品。」企業主管萊姆說:「當火勢很強的時候,派消防員親自滅火是很危險的,機器人能夠衝破重圍鎮壓火勢。」

的確,Thermite並非自動的滅火機器人,它就像是1條「智慧水管」,除了能夠透過即時影像進行遠端操控,還能夠掃描周遭的熱度分布,提供消防員判斷機器人的動線,小心避免觸及爆炸區域。

科技公司要研發這台機器人,面臨的第1個問題就是如何克服高溫。高溫是所有電子機械的剋星,但滅火機器人卻是在幾乎融化所有物體的高溫下接觸火場環境。

為了解決這個問題,機器人在開始滅火的第1步,就會在輸水過程將機體內部沾上1層冷卻劑,機器內部也運用抽風扇,在機體溫度升高時,吸收外部灑水系統的小水滴來冷卻內部。

更驚人的是,這台小小的滅火機器人能夠每分鐘噴出超過1,800公升的水,如果再加上消防人員加裝的水管,甚至能夠噴出3倍水量,幾乎達到了1台消防車的效能,比起消防車滅火機器人還能夠衝進火場!

製造商承諾,未來消防單位只要花費7萬美金就能購買滅火機器人,畢竟這款機器人不是戰爭的工具,而是用來消防減災。

(本文原發表於行政院國家科學委員會-科技大觀園「科技新知」。歡迎大家到科技大觀園的網站看更多精彩又紮實的科學資訊,也有臉書喔!)

資料來源:An IED-Eating Robot Finds A New Line Of Work

關於作者

慈忻

台大地理所,研究空間分析方法與災害風險。曾擔任防災科普小組編輯、ENSIT電子報主編。偏鄉災害問題與專業/弱勢間的資訊不對等,是我最想解決的問題。