蟒蛇伸縮自如的祕密

《海賊王》中的魯夫,因為吃了橡膠果實,所以身體可以伸縮自如。在自然界中,有類似能力的就是傳說能吞象的蟒蛇了。科學家在飼養的緬甸蟒(Python molurus)身上發現,牠們血液中混合的脂肪酸,能使心臟增大,這項發表於《Science》的研究,或許能發展出對抗人類心臟病的新方法。

緬甸蟒-這種令人印象深刻的亞洲原生種爬蟲類,可以長超過5公尺。身為擅長絞殺的獵人,牠們通常幾個月不進食,再突然吞下整隻像鹿一樣的大型獵物。為了要容納突然湧入的醣類、脂肪和蛋白,緬甸蟒的生理活動全力運轉,代謝速率提高幾乎40倍!而且許多器官,包括那長長的消化道體積增加了一倍,心臟也增加了40%,可能是為了要運送大量的血液通過身體。

為了要了解緬甸蟒驚人的脹大的成因,科羅拉多大學的分子生物學家萊斯莉‧雷汪德(Leslie Leinwand)把她的研究室打造成爬蟲類的樂園。她和研究團隊,飼養了十來隻緬甸蟒幼蛇。研究團隊很快就發現,當蟒蛇進食後,血液有不尋常的現象發生。雷汪德說:「當我們替蟒蛇抽血時,血液呈現乳狀。」就像含有新鮮椰子肉一樣。

乳狀的血液只表示了一件事-有很大量的脂肪酸。事實上,蛇的血液中有三種食物分子,包括荳蔻酸,通常這些混合物在動物體內有特定比例。看來油狀的混合物對心臟的脹大扮演重要的角色,當科學家把油狀混合物注射到飢餓的蟒蛇體內,牠的心臟開始像香腸一樣脹大。不過,荳蔻酸和其他訊息分子是如何讓心臟開始脹大仍是個未知。雷汪德推測,可能心臟組織是因為養分大量流過而脹大。

對於吞下整隻獵物的蟒蛇來說,心臟脹大是件好事;就像運動員的心臟一樣,強壯的心肌能提供大量的氧氣。長久以來,生物醫學研究者,一直試圖讓嬌弱的哺乳類心臟,變得像蟒蛇那類猛獸的心臟一樣大且強壯,以改善人類心臟疾病患者微弱的血流。

未參與在這項研究中的丹麥的動物生理學家托拜西‧王(Tobias Wang)說:「這真的有潛在的重要性。」但他推測,雷汪德發現的現象只存在特定的狀況下。托拜西在今年年初發表的研究文獻中,緬甸蟒並沒有類似的現象。他說:「緬甸蟒能消化非常大的獵物,也不需要很大的心臟,就能大幅度改變生理代謝速率。」

資料來源:ScienceNow: The Incredibly Expanding Snake Heart [27 October 2011]


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