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麻雀雖小,五臟俱全:迄今已知最小星系也擁有超大質量黑洞

臺北天文館_96
・2014/10/05 ・1644字 ・閱讀時間約 3 分鐘 ・SR值 533 ・七年級

M60-UCD1_Labels
美國猶他大學(University of Utah)天文學家Anil Seth等人發現一個超緻密矮星系(ultracompact dwarf galaxy,UCD)居然擁有超大質量黑洞(supermassive black hole),而且這個超緻密矮星系還是迄今已知最小、最輕的星系呢!這項發現顯示超大質量黑洞可能比之前認為的還要更普遍。

這些天文學家利用位在夏威夷的雙子北(Gemini North)8米望遠鏡進行可見光至紅外波段的觀測,並配合哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)當初發現M60-UCD1這個矮星系的系列影像,結果發現M60-UCD1星系的核心有個質量約為2100萬倍太陽質量的超大質量黑洞。

現行已知許多星系的中心都擁有質量超過100萬倍太陽質量的超大質量黑洞,例如我們銀河系核心就有個400萬倍太陽質量的超大質量黑洞,看來數字頗大,但其實不到銀河系總質量(500億倍太陽質量)的0.01%。但這種認知僅限於一般星系,天文學家可不認為總質量那麼小的矮星系們會有機會形成超大質量黑洞。

然而M60-UCD1星系的總質量僅有1億4000萬倍太陽質量,卻在其中心發現竟然能擁有質量高達2100萬倍太陽質量的超大質量黑洞,佔了星系總質量的15%左右,比例高得驚人。

銀河系大小是M60-UCD1的500倍,質量是M60-UCD1的1000倍以上,這個已知最輕最小的星系卻還能擁有超大質量黑洞,那麼或許同理之下,其他超緻密矮星系擁有超大質量黑洞的比例可能非常高。只不過這些矮星系很可能在與其他星系碰撞期間被撕裂或吞併,殘餘份子被併入成為大型星系內的一部份。不過,這些天文學家還不清楚為何這麼小的星系,竟能擁有這麼大的黑洞?

Seth等人認為:曾有個擁有成員星上百億個的大型星系,與M60這個更大、更重的大型星系的核心區域近距離擦身而過,導致原星系外圍區域內的所有恆星和暗物質被剝離,成為M60的一部分。Seth等人猜測這個過程有可能發生在約100億年前,不過由於有辦法確認M60周圍矮星系的軌道,所以不能肯定確切的時間點。

M60(NGC 4649)是個巨型橢圓星系,位在室女座方向,距離約5500萬光年,是我們銀河系附近的「局部宇宙( local universe)」中最大的星系群—室女座星系團成員之一,與另一個星系NGC 4647有重力交互作用,M60為NGC 4647的25倍重。已知M60擁有數個衛星星系,其中之一便是M60-UCD1。在M60中心的超大質量黑洞,質量高達45億倍太陽質量,約是銀河系中心超大質量黑洞的1,000倍以上。或許未來M60-UCD1也會與M60合併,屆時兩個超大質量黑洞合而為一時,將造就一個更龐大的黑洞巨獸。

超緻密矮星系與超大質量黑洞

超緻密矮星系是宇宙中密度最高、最緻密的恆星集合系統之一;M60-UCD1又是已知的超緻密矮星系中質量最大的。這些超緻密矮星系的大小一般在數百光年左右,與銀河系約100,000光年直徑相較之下,只能算是蕞爾彈丸之地了。

M60-UCD1距離地球約5400萬光年,不過距離M60卻僅有22,000光年,比我們的太陽還靠近銀河系中心。對於這些矮星系是否會被大型星系的核心扯碎,或是殘餘的成員是否會形成球狀星團這樣的結構等等,天文學家很久之前便開始有所爭議。球狀星團的成員數可多達100,000之眾,而且這些成員星幾乎都是一起誕生的手足。銀河系已知的球狀星團數量約有200個左右,有些星系擁有的球狀星團數量甚至多達數千個。

這些天文學家利用雙子北望遠鏡測量矮星系中心的超大質量黑洞周圍的恆星運動模式和速度,由此估計超大質量黑洞的質量。結果顯示由恆星發出的輻射量來看,這個矮星系所含有的質量比預期的還多。靠近M60-UCD1中心的恆星,移動速度高達每小時370,000 km,也比沒有黑洞狀況下預期應有的移動速度快很多。

有天文學家認為或許M60-UCD1中心並沒有超大質量黑洞,而是一大群質量很大的暗恆星。但Seth等人由雙子北觀測結果,以及哈柏太空望遠鏡曾拍過的M60影像分析得出M60-UCD1的質量集中在中心區域,顯示M60-UCD1有超大質量黑洞,所以M60-UCD1應該是某個大型星系被剝離過的殘餘核心,而其他超緻密矮星系也可能擁有龐大的超大質量黑洞。

當初Seth等人之所以挑選M60-UCD1為研究目標,是因為去年曾有論文指出這個矮星系是個X射線源,而且密度非常高。從X射線輻射強度,可推測這個矮星系中心的黑洞吸入氣體的速率,居然和質量比M60-UCD1大許多的星系中心的典型超大質量黑洞一樣快,顯得M60-UCD1極不尋常。

資料來源:Smallest Known Galaxy with a Supermassive Black Hole. University of Utah [2014.09.17]

本文轉載自網路天文館


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極目遠眺的意義:天文學家為何追尋第一代星系

Tiger Hsiao_96
・2022/05/15 ・3764字 ・閱讀時間約 7 分鐘
  • 文/蕭予揚 清大天文所碩士生,將於約翰・霍普金斯大學攻讀天文博士
      林彥興 清大天文所碩士生,EASY 天文地科團隊總編

近日,來自東京大學和倫敦大學學院的科學家 播金優一(Yuichi Harikane) 在天文物理期刊《The Astrophysical Journal》發表了一篇論文,宣稱他們可能找到目前最遠的星系(名為 HD-1,紅移值 z 約為13),打破了原本最遠(GNz-11,z 約為 11)的紀錄。

天文學家為什麼執著要找最遠的星系呢?
是單純為了破紀錄而破、抑或是蘊藏了什麼科學涵義?
天文學家們又是怎麼尋找、並且推論這些星系多遠的呢?

HD1 的影像。圖/Harikane et al.

時間推回到二十世紀初,當時的科學家們對宇宙大小到底是恆定或是膨脹爭論不休,其中,愛因斯坦(Albert Einstein)便是支持「宇宙穩恆態理論」的知名科學家。而支持膨脹宇宙的科學家們,一直到西元 1929 年,愛德溫.哈伯(Edwin Hubble)透過測量其他星系,發現了宇宙在膨脹,才為膨脹宇宙(也就是日後人們所說的「大爆炸理論 The Big Bang Theory」)注入了一劑強心針。

接下來的各種證據,如宇宙微波背景輻射、宇宙中元素的比例等,讓天文學家們越來越確信宇宙的年齡是有限的,並開始利用紙筆與超級電腦,來推測最早、也就是第一代星系及恆星的樣貌,並嘗試用望遠鏡,來尋找早期星系是否和我們預測的相符。

科學家是如何知道距離的呢?

天文學家並沒有一把長達「一百多萬光年」的尺,那他們是如何尋找,並且知道這些早期星系距離我們有多遠呢?讓我們把兩個問題分開,先來探討在宇宙學尺度下的距離是怎麼得到的。

由於我們知道宇宙在膨脹,而這些遠離我們的星系所發出的光,也會因為類似都卜勒效應的影響,有著紅移的現象。而越遠的星系遠離我們的速度越快,它們紅移值也就越大;而從實驗室中,我們知道每種元素都會發出特定的譜線,藉由測量到星系光譜中特定譜線的實際位置,並與那條譜線所該在的位置比較,就能夠計算這些星系的紅移值了。

而結合紅移值和其他測量到的宇宙學參數(例如哈伯常數),就可以從星系的紅移值計算出物理上的距離,比如大家常會看到的「光年」。

星系的紅移(Redshift)與它跟地球的距離(Distance)可以互相換算。圖/林彥興

那既然這樣,我們只要測量所有星系的光譜,不就能知道最遠的星系是哪一個了嗎?可惜事情並沒有這麼簡單。

一來,很多星系(尤其是越遠的星系)都很黯淡,難以測量光譜,二來,測量光譜實際上是又貴又耗時的。所以,以「尋找」的為目的,做單一波段的搜索通常是比較實際的作法。但若是使用單一波段,不就代表我們沒有光譜,這樣不就又不知道距離了?

Well yes, but actually no。大家應該都聽過盲人摸象的故事,透過觀測越多的波段,我們就越能描繪出實際上的光譜,再根據現有的理論模型,我們就可以利用光譜擬合來推論出這些星系的紅移值。

那要如何鎖定這些早期的星系?

天文學家總不可能對每個能測量到的星系都做很多波段的觀測,並且大費周章的利用理論模型去擬合他們。很多特定的望遠鏡(例如 ALMA、JWST)是要寫觀測計畫書和其他天文學家競爭觀測時間的,總要給出一個有力的理由,才能讓你的觀測計劃脫穎而出。

但還沒有資料之前,天文學家要怎麼知道哪個星系是最遠的?這便產生了一個「沒有工作要怎麼有工作經驗」的迴圈。怎麼辦呢?天文學家就是要想辦法,在已經觀測的深空資料庫中去尋找最遠的星系。

哈伯太空望遠鏡拍攝的「哈伯極深空 Hubble Extreme Deep Field」影像。藉由比較圖片中不同紅移的星系的性質,天文學家就能重建出過去百億年來星系的形成與演化歷史。圖/NASA; ESA; G. Illingworth, D. Magee, and P. Oesch, University of California, Santa Cruz; R. Bouwens, Leiden University; and the HUDF09 Team

而要怎麼在龐大的資料庫中尋找遙遠的星系呢?讓我們再次簡單回顧歷史。量子物理在十九世紀末至二十世紀初逐漸開始發展時,瑞士物理學家約翰.巴耳末(Johann Balmer)研究激發態的氫原子所放出的光譜,發現在可見光波段,氫原子只會發射一系列特定波長的譜線。隨後美國物理學家西奧多.萊曼(Theodore Lyman)也接著發現,氫原子從受激態回到基態時,會放出一系列位於紫外線波段的譜線,這些特定的譜線也被稱為萊曼系。

氫原子的各個譜線家族,由上而下分別是位於紫外線的萊曼系,位於可見光的巴耳末系,以及位於紅外線的帕森系。圖/Szdori, OrangeDog

而用來尋找早期星系的第一種方法,也是最主要的搜索方法,就與萊曼系關係密切。天文學家發現,宇宙中有一種名為「萊曼斷裂星系(Lyman-break galaxies; LBGs)」的星系,這種星系的光譜有一個很明顯的特徵,便是在特定的波長以下就幾乎觀測不到,原因是波長更短的光(更高的能量)都被星際物質(Interstellar medium; ISM)和星系際物質(Intergalactic medium; IGM)的中性氫的萊曼線系給吸收了。

而萊曼線系中波長最短的譜線(常稱為萊曼極限)約在 91.2 奈米,最長的萊曼 α 譜線則約在 121.6 奈米。只要透過兩個波長足夠接近的波段去尋找「在長波長有觀測到、但在短波段沒觀測到的天體」(稱為 drop-out),就可以粗略的估計星系的紅移。

舉例來說,如果我們要找紅移值為 9 的萊曼斷裂星系,只需要稍微長於和短於 1216 奈米的兩個波段,看看有沒有星系出現在長波段的影像中,但在短波段的影像中卻沒有出現,就有可能是在紅移值為 9 的萊曼斷裂星系。如果要找越遠的萊曼斷裂星系,只需要換波長較長的波段即可。

近日打破紀錄的最遠星系,也是透過 H-band drop-out(在波長 H 波段沒有觀測到,而較長的波段有)所找出的。

光譜drop-out的例子。圖/Harikane et al (2022)

上圖為近日打破紀錄的最遠星系 HD1 的 H-band drop-out,可以看到長波段:4.5、3.6 微米以及 Ks 波段都有偵測到,但在 H 波段(以及更短波長)的影像就消失不見了。藍色的光譜 z 值為 13.3 的萊曼斷裂模型,灰色的光譜則為可能的低紅移汙染,z=3.9 的巴耳末斷裂模型。

當然,這只能幫助科學家初步的篩選,而且此種方法會受到一些其他非早期星系的汙染。

舉例來說,上文提到氫原子除了萊曼系以外,還有回到第一激發態的巴耳末系。若只是單純地透過 drop-out,因為巴耳末系本身的譜線就比萊曼系來得紅,所以也有可能找到的是紅移值較小的巴耳末斷裂;此外,非常紅且充滿塵埃的星系也會在光譜上出現類似「驟降」的特徵。

當然,更多波段以及光譜的觀測,都有助於釐清這些可能的汙染。而除了上述的方法以外,萊曼 α 發射體(Lyman-alpha emitters; LAEs)、伽瑪射線暴的宿主星系、重力透鏡效應等,也是尋找遙遠星系的重要方法哦!

那麼,找出這些早期星系有什麼科學意義?

現代宇宙學理論認為,宇宙在早期曾經經歷過兩次相變。第一次是宇宙從炙熱的游離態降溫回到中性的氣態,被稱為宇宙的復合時期(Epoch of Recombination),也是大家熟悉的宇宙微波背景的起源;第二次(也是最後一次)的相變,宇宙中的中性氫變成了游離化的氫離子,這個相變的過程被稱為再電離時期(Epoch of Reionization; EoR)。

而目前認為,第二次這個電離的原因,是第一代恆星和第一代星系所發出的強紫外線光,把周圍的中性氫游離成氫離子。藉由尋找越來越多的早期星系,我們就能透過這些早期星系來描繪宇宙再電離時期的歷史,而這又能夠進一步驗證現代宇宙學理論是否正確。不僅如此,研究這些早期星系,可以讓我們對於星系演化的歷史更往前推,或是研究早期星系的超大質量黑洞,是如何長到這麼大等等的議題。

未來展望

在 2021 年底順利升空的詹姆斯.韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope; JWST),其中一個主要的科學目標就是研究早期宇宙。如這篇文章一開始提到的「新的最遠的星系(HD-1)」,又如前一陣子發現的「最遠恆星 Earendel」,以及同一團隊的另一個紅移約 11 的星系,都在第一輪 JWST 的觀測計畫之中。

期待幾個月後 JWST 公布的第一批科學照片,能大幅革新我們對早期宇宙的認識。

參考資料(論文們)

延伸閱讀(科普文章)


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Tiger Hsiao_96
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現為清大天文所碩二學生,即將赴美於約翰霍普金斯大學攻讀天文博士。