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擅挖地洞的袋熊,澳洲大火中小動物的救命英雄?

曾 文宣
・2020/02/13 ・2214字 ・閱讀時間約 4 分鐘 ・SR值 459 ・五年級

繼澳洲大火之後,袋熊幾乎被捧成什麼普渡眾生的存在,因為袋熊挖掘的地道和洞穴讓供非常多的動物躲避綿延不盡的火勢。剛開始甚至還有這種過份天真浪漫 的貼文被廣傳,說:

「袋熊除了非常願意和這些躲火的動物共處,牠們更甚至會主動驅趕這些小動物到牠們的地道裡躲藏。」

媽呀(昏倒),你以為在演迪士尼嗎?

我先來說清楚一件事:袋熊,至少是普通袋熊這一個數量比較多、分布也廣的物種,牠們地域性超級超級高!!!換句話說,袋熊總是獨來獨往的,只有在交配和帶小孩的那段日子,牠們願意容忍身旁有第二隻袋熊。

袋熊有三種,你講的是哪一種?

每次看到有關袋熊的消息出來,我都認為應該要好好釐清究竟是「哪一種袋熊?」

袋熊一共就有三種阿:一種數量比較多的普通袋熊(裸鼻袋熊)(Bare-Nosed/Common Wombat; Vombatus Ursinus)。

還有兩種數量很少、體型比較大的毛鼻袋熊:一種是南方毛鼻袋熊 (Southern Hairy-Nosed Wombat; Lasiorhinus latifrons);另一種是昆士蘭毛鼻袋熊/北方毛鼻袋熊 (Northern Hairy-Nosed Wombat; Lasiorhinus krefftii),這一種袋熊列為嚴重瀕危等級,目前只有昆士蘭的埃平森林國家公園和理查恩德伍德自然保留區這兩個地方有野生族群,截至 2016 年,總數估計僅有 250 隻。

訪客不請自來,使袋熊成為英雄

就地道這件事情,普通袋熊的地道結構比較簡單、牠們也比較受不了另外一隻袋熊出現。可是就毛鼻袋熊來說,牠們的地道複雜很多,支道四通八達。其中有個研究有發現,北方毛鼻袋熊的某個超級大地道中(長度綿延近一公里),有八隻個體住在裏頭(但彼此不會碰頭噓寒問暖就是)。

我出沒的地道也許可以有鄰居的氣味,但絕不能見到彼此。圖/flickr

BUT,每隻袋熊都很會挖,地道又深又長就算了,還有分成寢室、連通道、以及非常多個出入口。再來,連狡兔都有三窟了,袋熊當然不能輸。

以普通袋熊來說,一隻袋熊可能有多達 14 個 有在使用的地道,主要有 3~4 個是經常使用的。然後幾天晚上睡一號家、幾天晚上再去睡二號家……所以當然一堆空房啊!這些小動物自然可以趁虛而入「空房」。袋熊根本不是熱心助人的英雄,只是忘了要請保全的不動產大亨。

雖然科學家曾經發現某個地道有被超過一隻的袋熊個體使用(但不是同時間哦)。這個狀態大概像是家多到已經記不起來房子登記在誰名下了,然後我的地道和你的地道之間又常常因為挖來挖去一個不小心就連起來了,這樣太麻煩反正只要我沒看到其他人就這樣吧。

不過,給定特定時間,某個地道只會有一隻袋熊正在使用中。雖然活動範圍和住所會重疊,但覓食地似乎完全沒在共用的,連時間錯開也不行。

這樣一個謹慎小心、地域性超強的動物,你覺得會容忍、甚至歡迎其他物種進入地道嗎?就我認為,當然不太可能但一隻袋熊就這麼大、根本管不著所有地道。有篇研究顯示,有隻無尾熊進入了袋熊地道不久後爬出,結果後來當家袋熊查覺到後,不斷嗅聞無尾熊經過的路線,並且在地道出入口不斷徘徊。牠不在意嗎?牠應該很在意

當然,大火來臨時,袋熊的心境和行為反應怎麼樣可能會有所不同,但目前仍缺乏相關的實驗佐證。只是呢,在這過份浪漫的想像被廣傳後,許多研究袋熊的科學家都跳出來闢謠啦!袋熊根本不可能引導小動物來地道中,只是危難當前,可能可以容忍這些小動物的出現(無論是本人或氣味)而已。過分投入人類情感來解釋動物行為是大忌啊!

不愛喝水,怎麼會幫你找水?

這幾天,又有新聞報導出來說袋熊再次成為英雄,因為有隻袋熊在十分乾旱的時節不斷挖深洞穴,因此持續出現水源,讓眾動物們得以解渴度日。

新聞出現的「水源探測器(water diviners)」一詞讓我感到不對勁。怎麼說呢?因為袋熊可是出了名的「不愛喝水」,和牠的表親無尾熊一樣。按照研究所示,袋熊的飲水量是同體型草食哺乳動物的四分之一。不少資料也顯示袋熊有辦法數年不喝水也沒關係。

你現在看到的可能是數年難得一見的奇景喔。這隻袋熊是動物園圈養的個體,行為上可能會跟野外情況有點不同。圖/wikimedia

我想強調的是,既然這種動物本身對水分的需求就不是那麼迫切,那牠們何來針對水源的探測器呢?豈不浪費生命?還是說,水分含量充足或靠近水源的土壤,比較好挖?(而且案例中的那隻袋熊,挖出水的洞完全不是一般用來休憩躲藏的地道哦)

我認為後續得有更詳細的研究去研判,而不是看到一堆動物來喝水之後就說袋熊很有愛心。

參考資料

文章難易度
曾 文宣
22 篇文章 ・ 12 位粉絲
我是甩啊!畢業於臺灣師範大學生科系生態演化組|寫稿、審稿、審書被編輯們追殺是日常,經常到各學校或有關單位演講,寒暑假會客串帶小朋友到博物館學暴龍吼叫。癡迷鱷魚,守備領域從恐龍到哺乳動物,從陰莖到動物視覺,因此貴為「視覺系男孩」、或被稱呼「老二大大」。


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發炎性腸道疾病的獵奇療法:來一杯「鉤蟲卵」吧!——《我們為什麼還沒有死掉?》

麥田出版_96
・2021/10/24 ・2290字 ・閱讀時間約 4 分鐘

• 作者/伊丹.班—巴拉克
• 譯者/傅賀

上一節,我提到了犬蛔蟲,我好不容易才忍住沒有提另外一種寄生蟲:蠕蟲。這類寄生蟲成員眾多,個個都是入侵或躲避免疫系統的行家,牠們有許多花招可以幫助牠們在人體內存活下來、繁榮昌盛。牠們之所以需要這些花招,是因為作為寄生蟲,牠們的個頭太大了,免疫系統不可能看不到牠們。即使是較小的蠕蟲物種,也有幾公釐長,跟病毒或細菌比起來,可謂龐然大物。

蠕蟲感染者的腸道 X 光照片,圖中黑線都是蠕蟲。圖/WIKIPEDIA by Secretariat

在世界上許多較貧窮的地區,由於衛生條件較差,蠕蟲帶來了無盡的痛苦:據統計,世界上約四分之一的人口感染了某種類型的蠕蟲。衛生機構正在嘗試使用預防、清潔的手段和抗蟲藥物來緩解疫情。與此同時,在已開發國家,人們已經成功消滅了蠕蟲疾病。

也許有點過於成功。

免疫反應有幾種不同的形式。我們理解得最透徹的兩種是 Th1 和 Th2(Th 代表輔助 T 細胞,這是一種重要的 T 細胞)。它們的細節比較複雜,但大體畫面是這樣的:這兩種反應處理的是不同類型的感染——Th1 類型的輔助 T 細胞會向吞噬細胞和胞毒 T 細胞發出啟動訊號。聽到「集結號」之後,這些細胞會追蹤並摧毀任何被病毒或特定細菌感染的人類細胞。與此相反,Th2 反應是直接攻擊那些尚未入侵人體的病原體,Th2 細胞會啟動一種叫作嗜酸性球(eosinophils)的免疫細胞,來殺死蠕蟲。只要一種 Th 反應上調,另外一種就會下調。這種機制是合理的,因為這樣可以節約身體的資源,並降低免疫反應的副作用。

TH2 細胞(左)正在被 B 細胞(右)活化。圖/WIKIPEDIA

蠕蟲激發的正是 Th2 反應。有人因此認為,此消彼長,在那些蠕蟲病發病率較高的國家,過敏反應( Th1)的概率恰恰因此更低。(在過去幾十年裡,已開發國家裡出現過敏反應的人越來越多)。流行病調查顯示:蠕蟲越是肆虐,過敏反應就越少。

蠕蟲採取的各種躲避和反擊策略,以及牠們的存在本身,都會對免疫系統產生影響。一個效果就是牠們會抑制發炎反應——要知道,世界上有許多人巴不得他們的發炎反應受到一點抑制呢。

因此,許多患有慢性自體免疫疾病(比如,發炎性腸道疾病)的人現在正在接受蠕蟲療法(用的是鉤蟲),針對其他發炎疾病的臨床治療也正在測試。

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鉤蟲, 被用在慢性自體免疫疾病的蠕蟲療法 。圖/WIKIPEDIA

這聽起來有點怪誕:有人竟希望——不,堅持要——被寄生蟲感染。他們向醫生求助,醫生給他們的藥是一小杯鉤蟲卵,然後他們就喝下去了。在他們的胃裡,這些卵會孵化,幼蟲會爬出來。然後,不知怎的,患者就感覺好多了。當然,鉤蟲不會存活很久(醫生選擇的物種並不會在人體腸道內存活很久,否則就會有新的麻煩了),因此,過一段時間,患者又要接受新一輪的感染,以維持免疫系統的平衡。

當然,如果我們可以不用蟲子(比如使用其中的有效成分,類似某種「鉤蟲萃取物」的藥物)就可以治療疾病,那就更好了。但是,目前還沒人知道到底哪些成分重要——而且似乎要見效,必須要用活的蠕蟲。

為了解釋關於蠕蟲的這個情況,研究人員提出了「老朋友假說」(old-friends hypothesis),這是「衛生假說」的一個改良版。你也許聽說過「衛生假說」,它已經流傳了很長一段時間,但直到一九八九年才由大衛.斯特拉昌(David Strachan)正式提出。他進行的流行病學調查顯示,那些在農場裡或田野邊上長大的孩子要比那些在城市裡長大的同齡人更少患上過敏。從此之後,「衛生假說」就被用於描述許多不同的觀念,其中一些得到了研究支持,而另一些則沒有。

總的來說,老朋友假說的大意是,人類的免疫系統是在一個充滿微生物的世界裡發育的,我們經常要跟許許多多的微生物打交道。我們已經看到了免疫系統跟腸道微生物的密切聯繫,但是這樣的親密關係也可能會擴展到病原體。免疫系統已經對一定程度的接觸和較量習以為常了。現代西方社會,是人類有史以來最愛清潔、刷洗、消毒的階段,我們受感染的機會大大減少——但這破壞了免疫系統的平衡。我們的免疫系統習慣了跟某些病原體對抗,一旦沒有了對手,它就會工作失常。因此,嬰兒和小朋友也許最好要接觸一點髒東西。

現代社會,是人類有史以來最愛清潔及消毒的階段,我們受感染的機會大大減少,但這破壞了免疫系統的平衡。圖/Pixabay

顯然,你不希望你的孩子臉上有霍亂弧菌,雖然研究人員在二○○○年發現結核病對預防氣喘有幫助,但這並不意味著你要讓孩子染上結核。但是「髒東西」裡含有許多常見病原菌的減毒突變株(不再那麼有害),這可能對孩子的身體有益。沒有它們,孩子日後也許更容易患上免疫疾病——比如過敏和自體免疫病。

問題是,要多乾淨才算乾淨,要多髒才算髒呢?抱歉,我真的不知道答案。

——本文摘自《我們為什麼還沒有死掉?》,2020 年 9 月,麥田

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麥田出版_96
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1992,麥田裡播下了種籽…… 耕耘多年,麥田在摸索中成長,然後努力使自己成為一個以人文精神為主軸的出版體。從第一本文學小說到人文、歷史、軍事、生活。麥田繼續生存、繼續成長,希圖得到眾多讀者對麥田出版的堅持認同,並成為讀者閱讀生活裡的一個重要部分。
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