出土的化石如何讓這些史前巨獸重獲新生?究竟何謂恐龍的廬山真面目?──《知識大圖解》

恐龍稱霸世界之前,地球才剛經歷了史上最大規模的大滅絕事件。約在 2 億 5000 萬年前, 70% 的陸地物種與 96% 的海洋生物都在一次神祕的大災變中就此消失……

證據顯示,這場二疊紀大滅絕並非單一事件;或許是一系列的巨型隕石撞擊地球,抑或連續的火山活動導致各地陷入火海,並發生爆炸。另外,海床可能會突然溢出大量的甲烷,造成氣候劇變。

無論如何,災變顯然來得迅雷不及掩耳。

存活下來的動物進入新的地質時代,接著開始主宰地球。由於許多生物都消失了,地表植被因此繁茂生長,如此過了 1000 萬年後,整體環境變得相當適合新物種繁衍。

名為主龍類的爬行動物開始於三疊紀中期出現,並適應了新環境。

接下來的 1 億 7000 萬年間,大大小小的恐龍遍布全球,從體型與烏鴉相仿的小盜龍,到藍鯨般巨大的阿根廷龍皆有。

曾經紅極Yee時的恐龍。圖/GIPHY

不過,末代恐龍全在最近一次的大滅絕中陣亡,好似大自然為之後的人類演化做了安排。

恐龍化石深埋在地底數百萬年後,人類始才出現。

我們仍未知道那時所挖到的化石背後的秘密……

然而,1824 年以前,人們雖發現了恐龍化石,卻不曉得這些化石的所屬物種。

牛津大學教授威廉.布克蘭研究的骨骸早在 150 年前左右就被博物學家羅伯特.普勞特所發現。後者深信這些骨頭是某種巨人的遺骸,但布克蘭心知這些化石勢必源自某種肉食性蜥蜴,並將其命名為斑龍(Megalosaurus,意為巨蜥)。

19 世紀時,有些新發現則受到質疑。1824 年,業餘化石獵人瑪莉.安寧首度發現完整的蛇頸龍骸骨,但專家卻不太相信。喬治.居維葉以創始「脊椎動物生物學」聞名,並替仍存活至今的 50 餘個物種命名。

他認為安寧的發現是假的,理由是這種動物的頸骨過多,頸子根本抬不起來,因此懷疑安寧發現的化石其實分屬兩個物種。

地質學會也覺得事有蹊蹺,因此召開會議進行研討。辯論了許久,最後認定安寧的發現為真。不過,以質疑眼光看待新發現也非壞事,因為當時已有用假化石詐騙博物館的案例。

19 世紀時就已有用假化石詐騙博物館的案例。(非當事恐龍)圖/onecrazykatie@Pixabay

古生物學進入新時代雖令人振奮,但許多研究員覺得,僅憑如此少量的資料就下定論有點言之過早。其他人則盡可能將所有資訊都記錄下來,但這有賴龐大的書面作業。每件事都須以紙筆來記錄,從化石資料庫、系譜樹到嚴謹的統計分析皆然。

當時,率先登錄恐龍相關資料的先驅之一為德國古生物學家亨李齊.鳩格.布朗。布朗以圖表等創新方式來呈現新發現的資訊。在研究化石的樣貌並進行運算後,他建立了一套資料庫,並於 1849 年發表了索引。後者指出特定物種於何時出現和消失,這在當時可謂重大突破。

1896 年,學界發現了放射線。很快地,它就被用來測量地質年代,方法為觀察天然放射性同位素 (radioactive isotope) 的衰變率,進而協助判定化石的年分。

到了同一世紀末,科學家已大致勾勒出恐龍生存的年代區間。這時才發現,地球其實遠比想像中還古老許多,因而對地質史徹底改觀。

關於恐龍的大小事。(點圖放大)圖/知識大圖解

電腦的問世對資料分析影響甚距,許多資料都能由這種機器快速處理完畢,古生物學也因此有所改變。

大型資料庫已於網路上建置,透過電腦就可找出化石與現存生物間的關係。最重要的或許是,現代科技已能以精確的成像技術勾勒出恐龍的樣貌。

雖然仍有很多未知事物尚待探索,但我們無時無刻都有關於恐龍的新發現。

 

——文章出自《知識大圖解國際中文版》2019 年 11 月號,由希伯崙股份有限公司 (LiveABC) 出版

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