電視發明之爭│ 科學史上的今天:8/19

1922 年的某一天下午,美國愛達荷州一所公立高中的科學老師托曼經過教室時,發現裏頭有位學生還沒回去,正在黑板前塗寫。他悄悄在後排坐下,沒打擾這位去年入學就讓他印象深刻的學生,方斯渥斯(Philo T. Farnsworth, 1906 年 8 月 19 日-1971)。雖然身處偏僻的鄉村小鎮,方斯渥斯卻靠自學而程度超乎一般高中生,在電學方面的涉獵甚至已超越本科是化學的托曼;現在黑板上的圖就是。

托曼等他轉身才問他在畫什麼,方斯渥斯興沖沖的坐到他面前,拿出本子邊畫邊講解他的攝像管構想:透鏡將物體的影像聚焦到感光板上,感光板再將一個一個畫素轉換成電子訊號,就能傳送到陰極射線管,重現物體影像。聽得興味盎然的托曼將這張圖留下,他沒料到這頁撕下來的紙未來將幫方斯渥斯證明他當時就發明了電視。

事實上早在 1884 年,波蘭裔工程師尼普考(Paul Nipkow, 1860-1940)就想到在圓盤上鑽許多排成螺旋狀的小孔,旋轉圓盤讓穿過小孔的光線依序轉為電子訊號而重建影像。方斯渥斯在雜誌上讀到這項發明就一眼看出:無論圓盤轉多快都難以忠實紀錄光學信號,因此才決心發明全電子式的電視。

1927 年 9 月 7 日,方斯渥斯成功傳送了第一個影像──雖然只是一條直線。他提出專利申請,同時繼續加以改良,兩年後已經能傳送人的臉孔;他的發明也逐漸獲得媒體注意。但密切注意的還有虎視眈眈的大企業──美國無線電公司(RCA)。

RCA總裁薩諾夫(David Sarnoff)原本就很在意電視的發展,但也不滿意那些利用尼普考圓盤做出的影像品質。1929 年初,西屋公司的俄裔工程師佐利金(Vladimir K. Zworykin)向他提出構思多年的全電子式電視,薩諾夫即將他挖角過來,並派他去了解方斯渥斯的技術如何。

佐利金於 1930 年造訪方斯渥斯。如今已無法得知他停留那三天的實際情形,不過佐利金原本一直未能將他 1923 年就提出的構想落實為令人滿意的成品,卻在 1931 年就取得重大突破,發明了與原來技術大不相同的「光電攝影管」。更令方斯渥斯吃驚的是,RCA 隨即控告他侵犯了佐利金 1923 年的專利。

方斯渥斯的律師辯稱佐利金那項專利從未具體成形,而且方斯渥斯還比他更早就提出構想。RCA 的律師嗤之以鼻:哪有可能一個十來歲的高中生能發明這麼複雜的電子裝置?所幸方斯渥斯的老師托曼一直保存著他當年畫的那張草圖。1935 年,RCA 被判敗訴,但仍繼續多次上訴,直到 1939 年才終於同意支付方斯渥斯一百萬美元取得授權。向來都是跟別人收權利金的 RCA,這次可說是踢到鐵板。

然而方斯渥斯的資源畢竟比不上 RCA,電視發展的主導權後來還是掌握在 RCA手中,因此光環也都落在總裁薩諾夫身上,方斯渥斯從此就被淡忘了。不過他也無須太過哀怨,因為最早發明全電子式電視的人其實是日本的高柳健次郎,他在 1926 年 12 月 25 日就成功傳送了片假名「イ」,比方斯渥斯還早了八個多月,卻在本國以外更不為人知。

Photo Credit: (©CORBIS/Bettmann) Donated by Corbis-Bettmann

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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