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一手遮天的高科技大騙案:Theranos之興衰(二)

編按:在上集〈一手遮天的高科技大騙案:療診公司《Theranos》興衰史(一)〉我們已經看到伊莉莎白是如何發跡的,而在他的彌天大謊漸漸成形後,伊莉莎白巧妙的利用自己的人脈鞏固勢力、剷除異己,一步步地使整個謊言越織越密;越看越真,即便公司內部員工相繼認清他的研發計畫完全不可行……

裝飾用董事會:華麗陣容與背後的盤算

儘管展示屢出問題,但公司的財務預測大都假設對方即將簽上千萬美的合作合約;當莫斯禮還在當財務長時,給投資者看的幻燈片宣稱已與五大公司簽了可在一年半內產生數億美元的六項合約,及 15 項正在洽談中。但這些合約均「正在法律部門審查中」,因此莫斯禮看不到。

儘管最初的血檢構想完全不可行,療診公司仍四處尋求投資者,甚至誇大已有多項數億美元產值的合約。 圖/089photoshootings @Pixabay

2008 年 3 月,法律部門的 Michael Esquivel 及新進不久的銷售主管 Todd Surdey 終於將這些誇大不實的情形告到董事長陸卡士(Donald L. Lucas)處。陸卡士事實上早有所聞,因此立即召開臨時緊急董事會,決定伊麗莎白因「年輕沒有經驗」應該暫時辭去首席執行長的任務。可是兩小時後,伊麗莎白竟然說服了董事會收回成命!讀者應該已經猜到了那兩位告狀者的命運吧?伊麗莎白當然不會輕易放過:幾個禮拜後他們就回家看老婆臉色過日子!2011 年夏天,當被一位求職員工問到董事會的職責是什麼時,伊麗莎白很生氣地回答說:「董事會只是插花,這裡的一切全是我做主!」兩年後她真正地鞏固了此一霸權:促使董事會通過她每一股有 100 股的投票權利!從此以後伊麗莎白控制了 99.7% 的投票權,沒有她的同意,公司什麼事情都辦不成的!

Avie Tevanian 是蘋果電腦創辦人史蒂夫 ⋅ 賈伯斯(Steve Jobs)最要好的老朋友之一,因為賺夠了錢所以提早退休;但 2006 年 10 月還是被伊麗莎白說服復出當療診公司的董事,並投資 150 萬。兩次董事會後,他便開始慢慢地發現公司存在有許多問題。在 2007 年 10 月底的一次薪酬討論會中,他只是盡董事的責任多問了幾句話,兩個禮拜以後董事長告訴他:伊麗莎白很不高興,認為他不應該繼續待在董事會裡。陸卡士問他是不是可以考慮辭職?他本想繼續據理力爭下去,但後來還是聽從一位律師朋友的勸告,於年底辭職,並郵電董事長謂「我希望你能真實地告知董事會其他成員這裡發生的事情。」

董事會真的只是療診公司的裝飾品嗎?除了史丹佛大學教授勞伯森、伊麗莎白本人、及她的「秘密男友」兼公司總裁伯瓦尼(Ramesh Sunny Balwani)外,其他大都是政經界名人:如矽谷創投家陸卡士、前國務卿舒爾茨(George Shultz)、美國前國務卿基辛格(Henry Kissinger)、前海軍陸戰隊將軍馬蒂斯(James Mattis,現任國防部長)、前國防部長佩里(Bill Perry)、前參議員納恩(Sam Nunn)和弗里斯特(Bill Frist,外科醫生),前海軍上將拉格黑德(Gary Roughead)、富國銀行前首席執行官科瓦切維奇(Dick Kovacevich)、美國疾病控制中心(CDC)的前主任福奇(William Foege,流行病學家)等。在伊麗莎白之深謀遠慮下,這個與眾不同的董事會成員應該不是為了瞭解公司或其技術,而是為了募款與建立與政府監管機構關係而組建的吧?!

療診公司董事會有不少政商名流,但這並未使之脫離伊莉莎白的騙局中,反而因他們的聲望讓公司擁有更好的政商關係。而一切仍由伊莉莎白和幕後藏鏡人掌控。 圖/《Pinochhio》 via IMDb

革命驗血中心,玩命血檢過程

事實上真正與療診公司簽了商業合約的只有美國第 2 大藥店沃爾格林(Walgreens);因一再拖延,療診公司與大超市 Safeway 的可能合作已經泡湯了,伊麗莎白絕對不能再失去沃爾格林這高達 1 億美元的合作合約了!因此在拖了三年多後,伊麗莎白終於不顧一切與沃爾格林簽了正式合約:於 2013 年 9 月 9 日正式在後者的店內推出「僅用手指滴血就可以快速、便宜、又精確地做 200 多種檢驗的革命性驗血中心」。簽約前,3 月才上任之實驗室主任阿連 ⋅ 畢音(Alan Beam)認為愛迪生分析儀尚未就緒而極力反對。伊麗莎白當然清楚愛迪生可能沒辦法達成這一任務,因此早在 2010 年年底,就已經又聘人開發稱為「迷你實驗室(miniLab)」的新儀器;但因問題重重,兩位新聘研究員相繼離職而於 2013 年暑期停擺。這一來療診公司只好又將放在那裡收集灰塵的愛迪生調出來使用。

用一滴血就能完成 200 項檢測,聽起來是革命,但實際上卻是玩命。 圖/TesaPhotography @Pixabay

愛迪生所能做的免疫測定不到 20 種,因此療診公司向德國西門子(Siemens)等公司買了許多現成的驗血儀器!用針在手指上刺出來的幾滴血當然不夠用來做許多檢驗,因此療診公司將它大量稀釋分散使用;這無可避免地對本來已經不穩定、不可靠的愛迪生造成更大的挑戰!做做研發或許還可以,但要將它用在實際人體身上,這不是拿人命開玩笑嗎?因此負責愛迪生免疫測定的化學家 Anhaku Laghari 上書強烈反對,提醒伊麗莎白 Celgene 就是因為愛迪生錯誤百出,而終止合作合約;在被完全不理不睬後,她及副主管因良知的關係先後辭職[1]!伊麗莎白為此非常生氣,特別召開了一個全體會議,謂她正在建立一個宗教,如果他們中間有任何人不相信,那麼就應該離開。總裁伯瓦尼更毫不客氣地指出:任何對公司無法百分之百忠誠的人應該「他 XX 給我滾出去」。

伊莉莎白要求員工對公司百分之百忠誠,不允許任何「看清真相」的人存在。 圖/rawpixel @Pixabay

為了配合沃爾格林 9 月 9 日的革命性驗血中心之正式開幕,透過董事舒爾茨與編輯們的的深厚關係,華爾街日報(Wall Street Journal)特派了一位專寫衛生保健社論的記者到矽谷專訪,適時地於週六(9 月 7 日)大幅地刊登了題為「伊麗莎白福爾摩斯:即時診斷的突破/史丹佛大學輟學生正試圖讓測試更準確、更少痛苦──並且比市面價錢更便宜」的週末專欄訪談。該記者在結尾時寫道:在大約一年前的一次談話中,舒爾茨部長說福爾摩斯女士可能是「下一個史蒂夫 ⋅ 賈伯斯或比爾 ⋅ 蓋茨」;而在最近的訪問中,舒爾茨部長則微笑狡猾地說:「這將不是她發明或創造的最後一件事」。

名利雙收的大紅星:政界、商界、學術界都愛她

伊麗莎白福爾摩斯」這篇文章深深引起了位於舊金山擁有 40 億美金資產之創投公司 Partner Fund Management 的興趣;該公司自 2004 年開業以來,主要由於衛生保健投資方面的成功,每年以接近 10% 的複利成長。與伊麗莎白取得聯繫後,兩位資深投資專家於 2013 年 12 月 15 日首次踏足離舊金山不遠之療診公司,三個禮拜後又再次拜訪,聽取伊麗莎白及伯瓦尼吹牛不打草稿的吹噓:什麼療診公司已經發展出大學及醫藥界追求 20 多年尚無結果之技術;什麼療診公司只用幾滴指尖血就可以做 300 種測驗、並已經全部向藥物管理局申請許可證;….. 等等。他們也看到了一張比較療診公司與外面商業公司之測驗結果的幻燈片:非常漂亮的散在對角線的兩側──但伊麗莎白及伯瓦尼「忘了」告訴他們,大部分療診公司的結果都是用外面商業分析儀測出來的!聽了這些報告,再看看董事會的成員,你能還有什麼懷疑呢?Partner Fund Management 於 2014 年 2 月 4 日以每股 17 元買進了 5,655,294 股療診公司的股票!這意味著療診公司的市值高達 90 億,遠遠超過當年的科技新寵優步叫車(Uber)之 35 億!伊麗莎白也瞬間變成擁有近 50 億資財之富人!

伊莉莎白因為療診公司一躍成為富人榜上者,他的「成功」甚至讓政界、商界、學術界都為之瘋狂。 圖/富比世雜誌

如果說華爾街日報將療診公司一炮打紅,那麼讓伊麗莎白一夜登上天的將是財富雜誌(Fortune)2014 年 6 月 12 日的一篇題為「這位首席執行官要(你的)血」的報導──正如愛丁頓爵士(Sir A. Eddington)在 1919 年的日蝕裡,測得了星光經太陽附近後的彎曲值,與愛因斯坦理論所計算出來的完全符合,使得愛因斯坦隔夜成了全世界家喻戶曉之名字一樣[2]!該篇文章首次揭露了伊麗莎白的 45 億財富!當年 10 月 20 日富比世雜誌(Forbes)確認其財富不錯後,更以「血腥地驚人」(雙關語)為題謂「(伊麗莎白是)白手起家成為億萬富翁的最年輕女士」!兩個月後伊麗莎白登上該雜誌之年度 400 富人榜。從此以後伊麗莎白與政經界名人平起平坐,報章、雜誌、電視台、學術研討會爭相訪問、報導、與邀請演講:例如出席白宮宴會與「科學的奧斯卡」之「突破獎」[3]、奧巴馬總統任命她為美國全球創業大使、哈佛醫學院邀請她加入其享有盛名的的院士委員會等等 。與一般創業者不同的是:伊麗莎白似乎非常沉迷於這突來的鎂光燈!

財富雜誌的法律記者實際上並未看過華爾街日報的報導;他本來是因為一件離奇案件而準備訪問療診公司的,但療診公司的一位法律部朋友卻告訴他:公司本身及其年輕充滿魅力的執行長將會是一個更有趣、更吸引人的故事。果然不錯,改題報導後使伊麗莎白一夜成名;不幸的是,最後導致內部黑幕曝光的也與此一離奇案件有關。因此我們可以說:療診公司的「興」是它,但「衰」也是它。 下一篇文章就來談談此一離奇的法律案件吧!

注解:

未完待續:〈一手遮天的高科技大騙案:療診公司《Theranos》興衰史(三)

 

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關於作者

賴昭正

成功大學化學工程系學士,芝加哥大學化學物理博士。在芝大時與一群留學生合創「科學月刊」。一直想回國貢獻所學,因此畢業後不久即回清大化學系任教。自認平易近人,但教學嚴謹,因此穫有「賴大刀」之惡名!於1982年時當選爲 清大化學系新一代的年青首任系主任兼所長;但壯志難酬,兩年後即辭職到美留浪。晚期曾回台蓋工廠及創業,均應「水土不服」而鎩羽而歸。正式退休後,除了開始又爲科學月刊寫文章外,全職帶小孫女(半歲起);現已成七歲之小孫女的BFF(2015)。首先接觸到泛科學是因爲科學月刊將我的一篇文章「愛因斯坦的最大的錯誤一宇宙論常數」推薦到泛科學重登。

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