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NASA創立│科學史上的今天:7/29

1957 年 10 月 4 日,蘇聯不聲不響地發射了第一顆人造衛星史普尼克一號(Sputnik 1)。這可把美國給嚇壞了,此值冷戰時期,雙方算是暫時用核子武器達成恐怖平衡,如今敵人率先在太空取得突破口,這怎麼得了!於是乎,在白宮與國會皆有一致共識之下,很快地,1958 年 7 月 29 日,美國總統艾森豪簽署了《公共法案85-567》,「國家航空暨太空總署」(National Aeronautics and Space Administration, 簡稱 NASA)於焉成立。

為了盡速在太空競賽中迎頭趕上,同年 10 月 1 日正式掛牌運作的 NASA 當然不是從零開始。聯邦政府於同日解散已有 46 年歷史的「國家航空諮詢委員會」,將旗下的三大二小實驗室,共八千名人員全數轉移到 NASA 上班,並併入「陸軍彈道飛彈署」與「海軍研究實驗室」的部分人員與設施。國防部「先進研究計畫署」(即現在的DARPA)與空軍手上的太空計畫也都移交給 NASA。

資源集中整合完畢後,萬事皆備,只欠東風了;前德國火箭專家馮·布朗(Wernher von Braun)正是最後的一塊拼圖。納粹著名的 V2 火箭就是他發明的,幸好德國戰敗,幸好美國搶在蘇聯之前將他帶回國,如今有他來搞定太空計畫中最重要的火箭,自然事半功倍。

NASA 先進行「水星計畫」與「雙子星計畫」,將太空人送上太空,並試驗太空艙的飛行與著陸,為「阿波羅計畫」做準備。十年磨一劍,1969 年 7 月 21 日,阿姆斯壯與艾德林在全球十億人眼前踏上月球表面,NASA 終於不辱使命,在太空競賽中一舉超越蘇聯。

不過更有科學價值的卻是 NASA 其它諸多無載人太空計畫。無數衛星監測地球的大氣與地理;哈伯、錢卓拉、史匹哲等太空望遠鏡探索宇宙深處,傳回瑰麗絢爛的恆星與星系,讓我們更了解所處的宇宙;諸多探測器蒐集太陽系行星的資料(剛傳回冥王星相片的新視野號就是其中之一);好奇號還忠實地在火星上漫步,先鋒者 10 號、11 號與航海家 1 號、2 號繼續分頭航向宇宙深處……。

從太空船到太空梭,從太空望遠鏡到無人探測器,從地球到其它星球,從太陽系到太陽系外;半世紀以來,NASA 宛如代表人類一次次探索未知的疆界,而它也提供了無數珍貴的科學資料給全世界,充分展現科學開放、分享的精神。雖然NASA近年來也因預算刪減而將許多太空計畫轉由民間公司承接,我們仍期待它將繼續「航向宇宙!浩瀚無垠~」。

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。