發現土衛六 │ 科學史上的今天:3/25

惠更斯號探測器在不同高度所拍攝的土衛六空照圖。圖/NASA 

1655 年的今天,荷蘭天文學家惠更斯 (Christiaan Huygens, 1629-1695) 用他自製的望遠鏡在土星旁發現一顆衛星。這是繼伽利略發現木星的四顆衛星後,相隔四十五年再度有人發現太陽系行星的衛星。惠更斯直接用「土星的月球」稱之,他沒料到它不但不似月球那般死寂,而且比土星還像地球,更有可能孕育他一直衷心相信存在的外星生命。

在陸續發現更多土星的衛星後,惠更斯發現的這顆衛星就依距離土星的遠近叫做「土衛六」,它還有個取自希臘神話的別名叫「泰坦」(Titan)。土衛六是土星最大的衛星,體積約月球的三倍,比水星還大。它有著濃密而且比地球還厚的大氣層,因此當航海家一號、二號太空船分別於 1980、1981 年飛掠而過時,拍到的只是一個霧氣圍繞的橘色發光球體。直到 2005 年元月,卡西尼號 (Cassini) 太空船上的惠更斯號探測器(當然要以他為名!)才穿越厚厚雲霧,降落土衛六的地表,終於得以揭開其神秘面紗,距離惠更斯初次見它已是三百五十年。

惠更斯號在降落的途中拍攝的空照圖,令科學家大吃一驚,沒有人料到土衛六的地表會跟地球如此相像:河流從山腰奔流而下,侵蝕出山谷,最後從不規則的海岸流入海洋。不過這些河流與海洋並不是水,而是液態的甲烷和乙烷的混合物。在攝氏零下 180 度的低溫下,甲烷和乙烷的混合物也以固體與氣體的形態存在著;事實上,惠更斯號就是降落在它們硬如岩石的冰層上。太陽系中,只有地球上的水也是固體、液體、氣體三態並存,並構成大氣循環,而土衛六擁有類似環境,碳氫化合物本身又可做為生命的材料,科學家自然相當期待或許能在上面發現以甲烷為基礎的生命型態。

只可惜惠更斯號在著陸九十分鐘後即失去聯繫,至今只能靠卡西尼號繼續在上空遙測分析,真要尋找土衛六上是否真有外星生命,得靠下一次的太空任務了。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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