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先鋒十號發射升空|科學史上的今天:3/2

2015/03/02 | | 標籤:

Photo Credit: NASA Ames Research Center Source

1972 年的今天,先鋒十號(Pioneer 10)太空船自美國佛羅里達州甘迺迪角發射升空。除了調查宇宙射線與太陽風,它將嘗試一項前所未有的危險任務:穿越小行星帶,探索木星,最後航向太陽系外。

介於火星與木星之間的小行星帶佈滿大大小小的天體,光直徑超過一公里的小行星至少就有數十萬顆。雖然這在廣袤的星際空間中密度並不高,NASA 的科學家可以讓先鋒十號的航行路線盡可能遠離當時已知的小行星,但他們不確定有多少足以造成傷害的小行星碎片分佈其中,實在沒有把握先鋒十號能否安全通過這地雷區,因此已經同時準備隔年發射先鋒十一號。

四個月後,先鋒十號進入小行星帶,地面的控制中心氣氛也開始凝重起來,但隨著先鋒十號傳回來的數據顯示沿途幾乎沒有超過一毫米以上的碎片,控制中心越來越樂觀以待。1973 年 2 月 15 日,先鋒十號安全通過小行星帶,為往後的星際航行確認了一條安全通道。

同年年底,先鋒十號依原定計劃接近木星,傳回五百張清晰的相片,提供前所未有的木星近距離圖像。接著,先鋒十號繼續前行,1976 年通過土星軌道;1979 年通過天王星軌道;1983 年 6 月 13 日,越過海王星軌道,成為第一個脫離太陽系八大行星範圍的人造物體。它預定的任務都已圓滿達成,但控制中心仍與它保持聯繫,直到 1997 年終因考慮人力與經費問題而正式結束任務。先鋒十號孤零零地成為漂流最遠的人造物體(直到 1998 年才被速度更快的航海家一號超越),進入休眠等待被再度喚醒。五年後,控制中心兩次均成功再度收到它的清楚回應,但 2003 年 2 月終於完全與它失去聯繫。

目前(2015 年 3 月)先鋒十號應該已離我們 113 個天文單位(約 170 億公里),以每年 3.8 億公里的速度朝金牛座而去。我們已經永遠失去它了,除非中途真有外星人遇見它,並且看懂艙內那塊標示著地球與我們人類訊息的銘版⋯⋯。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。