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對海鳥來說海洋裡的塑膠垃圾不僅看起來像食物,聞起來也像

鄭國威 Portnoy_96
・2016/12/03 ・1023字 ・閱讀時間約 2 分鐘

看過滿肚子都是塑膠瓶蓋跟塑膠打火機的信天翁屍體嗎?就算沒登上中途島,看過真正的信天翁屍體,牠們的照片應該也讓你揪心跟自責過好幾次。然而,你或許跟我一樣納悶:「這些海鳥難道判斷不出來塑膠垃圾跟食物的差別嗎?」

有研究指出,這對某些海鳥來說真的很難判斷,因為這些塑膠垃圾,就連氣味,也跟牠們愛吃的食物一樣

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像是信天翁、海燕等海鳥,會從天空俯衝入海洋,一口吃下美味的午餐……但在人類不斷往海洋丟進大量難以分解的塑膠垃圾之後,情況就越來越糟。因為這些海鳥除了仰賴鋒利的視力,也靠著高度發達的嗅覺來尋找獵物,而這反而剛好讓他們誤入歧途。過往研究就發現,鳥類會以特定的化學物質為標的來追蹤美食,像是甲殼類動物、魷魚、以及其他小型海洋生物,因為這些生物吃的浮游植物會產生二甲硫醚(dimethyl sulfide, 或稱 DMS),所以鳥類就可以用 DMS 為標的來追蹤獵物。。

不幸的是,對於這些嗅覺厲害到能夠聞到海中獵物味道的海鳥來說,當藻類在海洋塑膠垃圾上生長,也會散發出同樣的化學訊號 DMS。這使得鳥類會把海洋裡四處漂浮的垃圾,當成是一頓正在海面下游泳的大餐,當海鳥把垃圾誤認為營養的甲殼類吃下肚,最終就變得滿肚子廢物。

美國加州大學戴維斯分校的研究團隊用三種常見的一般塑膠小珠子塞進袋子裡,並讓這些袋子在海洋泡上三個星期(當然,他們有確保沒有海洋生物會吃掉這些實驗設備),藉此測試海洋表面的塑膠垃圾是否真的會產生 DMS。而後續測試發現,這些塑膠珠子上都有高於鳥類可感覺閾值的 DMS 量。研究團隊再與先前的 55 則研究結合,探討 25 種不同的海鳥對海洋塑膠垃圾以及 DMS 的反應,他們發現,和不以 DMS 為偵測獵物標的的海鳥比起來,那些靠著 DMS 為標的來發現獵物的海鳥,吃下海洋塑膠廢棄物的可能性是前者五倍。

這份研究2016/11發表在 Science Advances,標題為 “Marine plastic debris emits a keystone infochemical for olfactory foraging seabirds”。

海洋塑膠垃圾除了視覺上會欺騙海鳥,在嗅覺部分也模仿了部分鳥類世代使用的狩獵信號,這樣雙管齊下的誘惑,也難怪會有那麼多的鳥類遭殃。如果要改變,除了盡量禁絕塑膠垃圾進入海洋、透過新技術收集海洋廢棄物以外,作者建議也可以生產能夠抵抗藻類依附與生長的塑膠,來減少給不疑有他的海鳥更多錯誤的食物信號。

雖然這樣比較消極,但不失為一個好建議。畢竟先前也有研究指出 90% 的海鳥都可能已經吞下塑膠,任何補救的方法,都該試試。

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