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還史前昆蟲本色

這篇是由老葉以及分遺系一百級第一組與第四組合作完成的

由於生物體在形成化石時可能會經歷加溫及加壓的過程,造成原本具有美麗色彩的生物,成為化石後就「褪色」了。

甲蟲化石 圖片來源:ScienceNow

如上圖的甲蟲化石,從化石上面看起來似乎是黃色跟綠色的;但這個猜測有可能是「非常不正確」的猜測。

為了瞭解究竟史前的生物是否像現代的生物一樣具有絢麗的色彩,耶魯大學的Maria E. McNamara等人在顯微鏡下觀察許多1,500-5,000萬年前的甲蟲化石的鱗片,發現化石形成的過程中這些甲蟲的顏色有朝著紅端改變(red-shift)的現象,例如黃色的甲蟲會變得偏橘色(1)。

找出了通則後,接著McNamara等人又觀察了一隻4,700萬年的蛾的油頁岩化石。由於油頁岩常常可以保存生物化石的完整結構到極細微的地步,這次他們發現這隻史前飛蛾的翅膀,在還原「本色」以後應該是黃色、綠色、藍色與棕色(2):

史前飛蛾的原來面目(左上)史前飛蛾的化石(右下)
圖片來源:ScienceNow

由於這隻史前飛蛾缺少燐光色彩,對照現代飛蛾的顏色後,讓McNamara研究團隊猜測缺少燐光色彩是否是基於偽裝上的需要,幫助蛾躲過暗藏的掠食者(如:蝙蝠)。同時,當他們在採蜜的時候,絢麗的翅膀將會變得異常醒目,或許這是用來警告掠食者他們既有毒又非常難吃。

但是,就像賓州大學的昆蟲學家Daniel Janzen說的,雖然現在的環境可能跟以前差距不大,但是要用這些顏色去推斷史前昆蟲的生活模式還是相當困難的。

參考資料:
1. Science Now. 2011/9/27. Coloring in prehistoric bugs.
2. Science Now. 2011/11/15. An Ancient Moth, Now in Full Color – ScienceNOW

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