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彗星帶來希望的……喔不,是生命的種子

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菲萊號著陸於慧星上。圖/wikipedia, By DLR, CC-BY 3.0

文/Y博士

1998 年,螢幕硬漢布魯斯威利主演的電影《世界末日》,把兩台太空梭開上了快要撞上地球的彗星,硬生生用核彈把彗星炸成兩半。2014 年,羅賽塔號真的把一艘無人太空船「菲萊號」送上了彗星。這一趟任務從開始計畫、發射升空到接近彗星,綜共歷時十年,耗資 500 億台幣。昨天,終於成功完成人類史上第一次登陸彗星行動。這個有多難,你想像一下,要抓住一個子彈難不難?很難對吧!羅賽塔號登陸的彗星,速度比子彈快上 20 倍,而且不只接近彗星,還把菲萊號放上去,這簡直就是破紀錄的難度!

菲萊號上面一共有 10 項科學儀器,包含 X 光、紅外線、可見光相機、透地雷達、聲波探測系統,用來分析彗星土壤的氣相層析儀、質譜儀。目的就是要徹頭徹尾的把這個彗星的密度、結構、化學組成從頭到尾測量一遍。

在眾多科學儀器和研究項目裡,我心目中羅賽塔和菲萊號最重要的科學探索,生命起源之謎。人類史上最重要的大哉問:生命是怎麼開始的?1953 年,米勒進行了一項實驗,他把氫氣、水、甲烷、氨和一氧化碳放入密閉容器並且通電。最後發現容器裡面居然產生了胺基酸分子。米勒實驗證明,跟生命有關的分子,可以在極為嚴酷的環境下產生。這一個實驗結果,啟發科學界尋找生命起源的努力。我知道,你要問,這干彗星啥事!?

羅賽塔的科學調查,根基於很多現代科學觀測證據。我們知道太陽系起源於原始的分子雲,天文觀測證明分子雲裡面含很多有機分子,例如甲醇、乙醇、乙醚、醋酸、氨基乙酸等等。而彗星處於太陽系的最外圍,離太陽最遠,保留了最多太陽系早期的訊息。不管是地面望遠鏡的觀測也好,還是太空船近距離的探測,科學家不約而同的發現,彗星上面可以被偵測到的有機分子,在分子雲裡也可以找到!我的媽呀!如果這是真的,那地球上的海洋和生命,會不會是彗星從遙遠的太陽系邊緣帶進地球呢?希望的種子算什麼!這可是生命的種子呢!

羅賽塔和萊菲號登陸成功,絕對是本年度太空探索的頭條新聞。我相信在直播的同時,大家也看到驕傲歡呼的一刻。接下來,就是要尋找左式胺基酸,各位觀眾,米勒實驗可以同時製造一堆左式和右式胺基酸,但是地球上所有的生命,都是左式胺基酸!解答這個世界謎題的重責大任,就交給萊菲號,這可是十年磨一劍啊,而也還是把500億台幣的劍!

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Y博士

天文學家。